Mysteriet – og kontroversen – omkring Hattie McDaniels forsvundne Oscar

jan 19, 2022
admin

Den 29. februar 1940 gik Hattie McDaniel fra bagsiden af lokalet til podiet på scenen ved den 12. Oscaruddeling for at modtage en Oscar for bedste kvindelige birolle for sin præstation som Mammy i filmen Borte med blæsten fra 1939, hvilket gjorde hende til den første sorte person nogensinde til at vinde en Oscar.

“Jeg håber oprigtigt, at jeg altid vil være en ære for min race og for filmindustrien”, sagde McDaniel i sin takketale, som antydede den kontrovers, der omgav hendes sejr. For det første skulle McDaniel oprindeligt ikke have fået lov til at deltage i ceremonien; Borte med blæsten-producenten David O. Selznick måtte bede om en tjeneste for at få Ambassador Hotels Cocoanut Grove Nightclub til at gøre en undtagelse fra sin strenge “ingen sorte”-politik. Og selv da de gik med til at bøje reglerne, var det på betingelse af, at McDaniel sad ved et separat bord bagerst i lokalet, adskilt fra sine hvide medspillere.

Filmen var også kontroversiel. Mange borgerrettighedsforkæmpere havde fra starten modsat sig dens produktion med den begrundelse, at den ville forevige racemæssige stereotyper. NAACP blev også involveret og arbejdede for at holde romanens mest krænkende skildringer af sorte mennesker ude af manuskriptet. På trods af alt det arbejde, som kritikere af filmens produktion gjorde for enten at få filmen lukket ned eller mildne dens racistiske skildringer, fremstillede Borte med blæsten stadig konføderationens sag som en ærefuld sag og forherligede forholdet mellem plantageejere og deres slaver – især forholdet mellem Scarlett O’Hara og hendes sorte barnepige, Mammy – og dens racistiske overtoner tiltrækker stadig udbredt kritik den dag i dag. WarnerMedia meddelte faktisk netop i denne uge, at de midlertidigt ville fjerne filmen fra HBO Max’ bibliotek med planer om at returnere den med “en diskussion af den historiske kontekst og en fordømmelse” af dens racistiske temaer.

Kort sagt havde McDaniels Oscar-sejr en mere omstridt baggrundshistorie end de fleste, hvilket får den senere forsvinden af selve prisen til at virke særligt mistænkelig.

Den lange vej til Howard University

Hvor McDaniel døde af brystkræft i oktober 1952, specificerede hun i sit testamente, at hendes Oscar-statuette skulle doneres til Howard University. Selv om hun ikke selv havde gået på institutionen, havde den støttet hendes karriere, og dens studenterorganisation for teaterfolk, Howard Players, havde hædret hende med en frokost blot et par måneder efter hendes Oscar-vinder.

Mange mennesker antog, at McDaniels Oscar blev sendt direkte til Howard kort efter hendes død, men W. Burlette Carters artikel “Finding the Oscar” fra 2012 i Howard Law Journal antyder, at den gjorde et par stop undervejs. I 1954 pålagde en retskendelse eksekutorer at sælge nogle af McDaniels ejendele – herunder Oscar-prisen – ved et bodelssalg, og en kvinde ved navn Lucille Hamilton, som McDaniel måske kendte fra kirken, købte en række genstande. Selv om Oscar’en ikke udtrykkeligt var opført blandt Hamiltons erhvervelser, mener Carter, at den ved et uheld kunne være faldet i kategorien “diverse”, da McDaniels Oscar ikke lignede den gyldne statuette, som vi tænker på, når vi hører ordet “Oscar” i dag.

Igennem 1943 fik de bedste birolle-skuespillere og -skuespillerinder hver især en plakette på 5,5 x 6 tommer, der var fastgjort til en meget lille udgave af Oscar-manden. Hvilket er med til at forklare, hvorfor McDaniels Oscar har vist sig at være så svær at spore gennem årene – og hvorfor den ikke gik direkte til Howard, som McDaniel havde bedt om: Folk genkendte den ikke umiddelbart som en Oscar.

Men til sidst nåede McDaniels pris dog frem til Howard University – men hvordan og hvornår den præcis ankom dertil, er også en del af mysteriet. Den mest populære teori er, at den endelig ankom til Washington, D.C. i juni 1961. Det var da Howard Universitys bibliotekar Dorothy Porter noterede, at skuespilleren og Howard-uddannede fra 1895, Leigh Whipper, “donerede bronze skoene af den afdøde Bill ‘Bojangles’ Robinson, en plakette og omkring 200 musikpartiturer” til dramaafdelingens Channing Pollock Theatre Arts Collection. I betragtning af at fakultetsmedlemmer rapporterede, at de så McDaniels Oscar med bronzeskoene i en glasmontre i dramaafdelingen allerede det næste efterår, virker det sandsynligt, at plaketten faktisk var McDaniels (selvom det er et mysterium, hvordan Whipper kom i besiddelse af den).

Studenter og ansatte husker at have set McDaniels Oscar i glasmontren indtil slutningen af 1960’erne, hvor borgerrettighedsbevægelsen gav anledning til protester på hele campus og en gennemgående følelse af utilfredshed med status quo. På et tidspunkt i eller efter denne periode forsvandt Oscar’en.

Har du set denne Oscar?

En førende teori går ud på, at McDaniel’s Oscar blev stjålet som et politisk statement. Nogle mente, at hendes roste portræt af Mammy i Borte med blæsten havde videreført en skadelig og unøjagtig stereotype. “Jeg var for radikal til virkelig at sætte pris på McDaniels genialitet”, sagde forfatteren Pearl Cleage, som gik på Howard i 1960’erne, til South Florida Times. “Jeg var konditioneret til at være vred, fordi hun vandt prisen for at spille Mammy.” Det har endda længe været rygtet, at prisen blev smidt i Potomac-floden, selv om påstanden ikke er underbygget.

Hattie McDaniel som titelfiguren i Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

En anden teori går ud på, at plaketten blev fjernet for at forhindre, at en sådan oprørshandling overhovedet kunne finde sted.

“Jeg tror, at det var nogen, der flyttede den til et sikkert sted, og derefter ikke fortalte nogen, hvor de flyttede den hen, og siden enten gik på pension eller glemte den,” sagde Denise Randle, der organiserede Howards artefaktinventar i 1972, til NPR.

Der er også en chance for, at Oscar blev stående under hele turbulensen i slutningen af 1960’erne. Ifølge Carters undersøgelse husker et fakultetsmedlem, der blev ansat i august 1969, at han har set flere plaketter i kassen, og et medlem af Howard Players hævder, at Oscar’en stadig var udstillet, da hun dimitterede i 1971.

Omkring samme tid døde eller forlod en række mangeårige administratorer i Howards afdeling for billedkunst deres stillinger, og nytilkomne begyndte at opdatere bygningens indretning for bedre at afspejle den næste generation af studerende. Det er muligt, at McDaniels Oscar blev flyttet til opbevaring i den periode og stadig ligger begravet blandt større, lettere identificerbare genstande den dag i dag.

80 år senere fortsætter kontroversen

Kontroversen omkring McDaniels sejr og hendes filmografi i det hele taget har aldrig lagt sig. Det anslås, at hun spillede mindst 74 tjenestepiger i løbet af sin karriere, og NAACP tog hende til indtægt for at forevige sorte stereotyper. McDaniel tog dog det hele med ro og nægtede at undskylde for sin succes. “Jeg vil hellere spille en tjenestepige end at være en”, plejede hun at sige.

I 1947, ikke så længe efter at hun havde vundet en Oscar, blev et brev, som McDaniel skrev for at forsvare sit arbejde, offentliggjort i The Hollywood Reporter. I det erklærede hun, at hendes Oscar-gevinst var “for stort et øjeblik til min personlige rygklapperi. Jeg ønskede, at denne lejlighed skulle være en inspiration for negerungdom i mange år fremover.” Hun fortsatte med at sige:

“Jeg har aldrig undskyldt for de roller, jeg spiller. Flere gange har jeg overtalt instruktørerne til at udelade dialekt fra moderne film. De gik villigt ind på forslaget. Jeg har fået at vide, at jeg har holdt stereotypen af den sorte tjener i live i teatergængernes bevidsthed. Jeg tror, at mine kritikere tror, at publikum er mere naivt, end det i virkeligheden er.”

Den fysiske plakette er måske tabt, men McDaniels Oscar er stadig et stærkt symbol på hendes banebrydende karriere, som var med til at skabe plads til spirende sorte skuespillere i Hollywood. Det er især sandt, når man tænker på, at der skulle gå næsten et kvart århundrede, før en anden sort kunstner blev hyldet for sit arbejde: I 1963 blev Sidney Poitier den første sorte mand til at vinde en konkurrence-Oscar.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.