Das Geheimnis und die Kontroverse um Hattie McDaniels verschwundenen Oscar

Jan 19, 2022
admin

Am 29. Februar 1940 bahnte sich Hattie McDaniel bei der zwölften Verleihung der Academy Awards ihren Weg vom hinteren Teil des Saals zum Podium auf der Bühne, um den Oscar für die beste Nebendarstellerin für ihre Darstellung der Mammy in „Vom Winde verweht“ von 1939 entgegenzunehmen – sie war damit die erste Schwarze, die jemals einen Oscar gewann.

„Ich hoffe aufrichtig, dass ich meiner Rasse und der Filmindustrie immer zur Ehre gereichen werde“, sagte McDaniel in ihrer Dankesrede, die auf die Kontroverse um ihren Sieg anspielte. McDaniel durfte ursprünglich nicht an der Preisverleihung teilnehmen. Der Produzent von Vom Winde verweht, David O. Selznick, musste einen Gefallen einfordern, damit der Cocoanut Grove Nightclub des Ambassador Hotels eine Ausnahme von seiner strikten Politik des Verbots für Schwarze machte. Und selbst als sie zustimmten, die Regeln zu beugen, geschah dies unter der Bedingung, dass McDaniel an einem getrennten Tisch im hinteren Teil des Raumes saß, getrennt von ihren weißen Mitstreitern.

Der Film war auch umstritten. Viele Bürgerrechtler hatten sich von Anfang an gegen die Produktion ausgesprochen, weil sie der Meinung waren, dass der Film rassistische Stereotypen aufrechterhalten würde. Auch die NAACP schaltete sich ein und setzte sich dafür ein, dass die beleidigendsten Darstellungen von Schwarzen im Roman aus dem Drehbuch entfernt wurden. Trotz aller Bemühungen der Kritiker der Filmproduktion, den Film entweder zu stoppen oder seine rassistischen Darstellungen abzuschwächen, stellte Vom Winde verweht die Sache der Konföderierten immer noch als ehrenhaft dar und verherrlichte die Beziehungen zwischen den Plantagenbesitzern und ihren Sklaven – insbesondere die von Scarlett O’Hara und ihrem schwarzen Kindermädchen Mammy – und seine rassistischen Untertöne ziehen auch heute noch breite Kritik auf sich. Tatsächlich hat WarnerMedia erst diese Woche angekündigt, den Film vorübergehend aus der Bibliothek von HBO Max zu entfernen und ihn mit einer „Diskussion des historischen Kontextes und einer Anprangerung“ seiner rassistischen Themen zurückzubringen.

Kurzum, McDaniels Oscar-Gewinn hatte eine umstrittenere Vorgeschichte als die meisten anderen, was das spätere Verschwinden des Preises selbst besonders verdächtig erscheinen lässt.

Der lange Weg zur Howard University

Bevor McDaniel im Oktober 1952 an Brustkrebs starb, legte sie in ihrem Testament fest, dass ihre Oscar-Statuette der Howard University gestiftet werden sollte. Obwohl sie selbst nicht an dieser Hochschule studiert hatte, hatte sie ihre Karriere unterstützt, und die studentische Theatergruppe, die Howard Players, hatte sie nur wenige Monate nach ihrem Oscar-Gewinn mit einem Mittagessen geehrt.

Viele Menschen nahmen an, dass McDaniels Oscar kurz nach ihrem Tod direkt an die Howard University geschickt wurde, aber W. Burlette Carters 2012 erschienener Artikel „Finding the Oscar“ im Howard Law Journal deutet darauf hin, dass die Statue auf dem Weg dorthin noch einige Stationen durchlief. 1954 wies ein Gericht die Nachlassverwalter an, einige von McDaniels Besitztümern – darunter auch den Oscar – bei einem Nachlassverkauf zu veräußern, und eine Frau namens Lucille Hamilton, die McDaniel möglicherweise aus der Kirche kannte, erwarb eine Reihe von Gegenständen. Obwohl der Oscar nicht ausdrücklich unter Hamiltons Erwerb aufgeführt war, glaubt Carter, dass er versehentlich in die Kategorie „Verschiedenes“ gefallen sein könnte, da McDaniels Oscar nicht wie die goldene Statuette aussah, an die wir denken, wenn wir heute das Wort „Oscar“ hören.

Bis 1943 erhielten die besten Nebendarsteller und -darstellerinnen jeweils eine 5,5 mal 6 Zoll große Plakette, die an einer sehr kleinen Version des Oscar-Männchens befestigt war. Das erklärt, warum McDaniels Oscar im Laufe der Jahre so schwer zu finden war – und warum er auf McDaniels Wunsch nicht direkt an Howard ging: Die Leute erkannten ihn nicht sofort als Academy Award.

Schließlich gelangte McDaniels Auszeichnung jedoch an die Howard University – aber wie und wann genau sie dort ankam, ist ebenfalls ein Teil des Rätsels. Die gängigste Theorie besagt, dass er im Juni 1961 in Washington, D.C., ankam. Zu diesem Zeitpunkt gab die Bibliothekarin der Howard University, Dorothy Porter, bekannt, dass der Schauspieler und Howard-Absolvent von 1895, Leigh Whipper, „die Bronzeschuhe des verstorbenen Bill ‚Bojangles‘ Robinson, eine Gedenktafel und etwa 200 Musikpartituren“ der Channing Pollock Theatre Arts Collection der Schauspielabteilung geschenkt hat. In Anbetracht der Tatsache, dass Fakultätsmitglieder berichteten, McDaniels Oscar zusammen mit den Bronzeschuhen in einer Glasvitrine in der Schauspielabteilung im darauffolgenden Herbst gesehen zu haben, scheint es wahrscheinlich, dass die Plakette tatsächlich McDaniel gehörte (obwohl es ein Rätsel bleibt, wie Whipper in den Besitz der Plakette kam).

Studenten und Mitarbeiter erinnern sich daran, McDaniels Oscar in der Glasvitrine bis in die späten 1960er Jahre gesehen zu haben, als die Bürgerrechtsbewegung zu campusweiten Protesten und einem allgegenwärtigen Gefühl der Unzufriedenheit mit dem Status quo führte. Irgendwann während oder nach dieser Zeit verschwand der Oscar.

Haben Sie diesen Oscar gesehen?

Eine führende Theorie besagt, dass McDaniels Oscar als politisches Statement gestohlen wurde. Einige glaubten, dass ihre hochgelobte Darstellung der Mammy in Vom Winde verweht ein schädliches und falsches Klischee aufrechterhalten hatte. „Ich war zu radikal, um das Genie von Frau McDaniel wirklich zu würdigen“, sagte die Autorin Pearl Cleage, die in den 1960er Jahren in Howard studierte, gegenüber der South Florida Times. „Ich war darauf konditioniert, wütend zu sein, weil sie den Preis für die Rolle der Mammy gewonnen hatte.“ Es wird sogar seit langem gemunkelt, dass der Preis in den Potomac River geworfen wurde, obwohl die Behauptung nicht bewiesen ist.

Hattie McDaniel als Titelfigur in Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

Eine andere Theorie besagt, dass die Plakette entfernt wurde, um einen solchen Akt der Rebellion von vornherein zu verhindern.

„Ich glaube, es war jemand, der sie an einen sicheren Ort gebracht hat und dann niemandem gesagt hat, wohin er sie gebracht hat, und sich dann entweder zurückgezogen oder sie vergessen hat“, sagte Denise Randle, die 1972 die Inventarisierung von Howards Artefakten organisierte, gegenüber NPR.

Es besteht auch die Möglichkeit, dass der Oscar während der Turbulenzen der späten 1960er Jahre an Ort und Stelle blieb. Laut Carters Untersuchung erinnert sich ein Fakultätsmitglied, das im August 1969 eingestellt wurde, daran, mehrere Plaketten in der Vitrine gesehen zu haben, und ein Mitglied der Howard Players behauptet, dass der Oscar immer noch ausgestellt war, als sie 1971 ihren Abschluss machte.

Etwa zur gleichen Zeit verstarben einige langjährige Verwaltungsangestellte der Howard-Abteilung für bildende Künste oder verließen ihre Positionen, und die Neuankömmlinge begannen, die Ausstattung des Gebäudes zu aktualisieren, um die nächste Generation von Studenten besser zu repräsentieren. Es ist möglich, dass McDaniels Oscar in dieser Zeit eingelagert wurde und bis heute unter größeren, leichter identifizierbaren Gegenständen vergraben ist.

Achtzig Jahre später geht die Kontroverse weiter

Die Kontroverse um McDaniels Gewinn und ihre Filmografie im Allgemeinen ist nie abgeklungen. Man schätzt, dass sie im Laufe ihrer Karriere mindestens 74 Dienstmädchen gespielt hat, und die NAACP warf ihr vor, schwarze Stereotypen aufrechtzuerhalten. Doch McDaniel nahm das alles gelassen hin und weigerte sich, sich für ihren Erfolg zu entschuldigen. „Ich spiele lieber ein Dienstmädchen als eines zu sein“, pflegte sie zu sagen.

1947, nicht allzu lange nach ihrem Oscar-Gewinn, wurde ein Brief, in dem McDaniel ihre Arbeit verteidigte, in The Hollywood Reporter veröffentlicht. Darin erklärte sie, ihr Oscar-Gewinn sei „ein zu großer Moment für meine persönliche Selbstbeweihräucherung. Ich wollte, dass dieser Anlass für viele Jahre eine Inspiration für die Negerjugend ist.“ Weiter sagte sie:

„Ich habe mich nie für die Rollen entschuldigt, die ich spiele. Mehrmals habe ich die Regisseure überredet, den Dialekt in modernen Filmen wegzulassen. Sie haben dem Vorschlag bereitwillig zugestimmt. Man hat mir gesagt, dass ich das Stereotyp des schwarzen Dieners in den Köpfen der Theaterbesucher am Leben erhalten habe. Ich glaube, meine Kritiker halten das Publikum für naiver, als es in Wirklichkeit ist.“

Die physische Plakette mag verloren sein, aber McDaniels Oscar ist immer noch ein starkes Symbol für ihre bahnbrechende Karriere, die dazu beitrug, aufstrebenden schwarzen Schauspielern in Hollywood Platz zu machen. Das gilt besonders, wenn man bedenkt, dass es fast ein Vierteljahrhundert dauerte, bis ein anderer schwarzer Künstler für seine Arbeit gewürdigt wurde: Sidney Poitier war 1963 der erste Schwarze, der einen Oscar im Wettbewerb gewann.

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