Las niñas con autismo tienen un aspecto masculino, según un estudio, que apoya la teoría del cerebro masculino extremo

Oct 19, 2021
admin

Un nuevo estudio sugiere que los niños y niñas con autismo tienen rasgos faciales que son característicamente más masculinos que femeninos. Una frente más ancha y una cara media más estrecha son algunos de los rasgos distintivos. Los hallazgos, publicados en Scientific Reports, podrían aportar pruebas a una controvertida teoría que considera que el autismo es el resultado de un «cerebro masculino extremo».

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Muchas afecciones asociadas al desarrollo del cerebro producen rasgos físicos característicos, e investigadores de la Universidad de Australia Occidental se preguntaron si esa tendencia se extendía al espectro del autismo. Llevaron a cabo un análisis detallado de las composiciones faciales de 54 niños autistas y 54 no autistas, así como de 20 niñas autistas y 60 no autistas. Decidieron centrarse en los niños preadolescentes basándose en la evidencia establecida de que los niveles de hormonas sexuales aumentan en la pubertad, dando paso a cambios normales en los atributos físicos, incluidos los de la cara. Centrarse en los años más jóvenes significaba que cualquier rasgo que detectaran se debería probablemente a algo distinto del envejecimiento. Examinaron minuciosamente los rostros de los participantes en el estudio en busca de 11 rasgos faciales típicamente asociados con el sexo de una persona.

Los investigadores encontraron claras similitudes faciales en los niños y niñas con autismo en comparación con los del grupo de control. Éstas incluían diferencias en la anchura de la base de las alas (o fosas nasales); la altura de la nariz y el labio superior; la anchura y la altura de la frente; la altura de la mejilla superior derecha; y otras diferencias faciales sutiles. En todas ellas, los participantes con autismo parecían estar más cerca de lo que se suele caracterizar como un rostro masculino. Otros hallazgos coincidían con estudios similares que han definido el fenotipo facial autista como un aumento de la altura y la anchura de la boca, y una disminución de la altura de la parte media de la cara.

«Las investigaciones sobre la estructura facial de los individuos con TEA tienen el potencial de revelar mayores conocimientos sobre las vías biológicas que conducen al autismo», escribieron los investigadores en su estudio.

También reconocieron algunos límites de su estudio. Por ejemplo, no se disponía de datos sobre la exposición prenatal a la testosterona. Para establecer a fondo la asociación entre los tipos de rostro y la exposición a la testosterona, habría que realizar estudios que midieran los niveles hormonales en el líquido amniótico o en la sangre del cordón umbilical. El estudio tampoco incluyó datos que midieran los niveles de testosterona entre el mes y los tres meses de edad, un momento del desarrollo del bebé conocido como «minipubertad» en el que los niveles hormonales realmente aumentan.

El esfuerzo por identificar un fenotipo facial para el autismo podría ayudar a mejorar las evaluaciones clínicas, lo que llevaría a un diagnóstico a una edad más temprana y a intervenciones y tratamientos más tempranos.

Los defensores de la teoría del cerebro masculino extremo pueden ver este nuevo estudio como un apoyo a su afirmación. Acuñada en 2002 por Simon Baron-Cohen, ahora director del Centro de Investigación del Autismo en Cambridge, Inglaterra, la teoría dice que las personas con autismo exhiben atributos de personalidad y comportamientos típicamente asociados con el género masculino, como la falta de empatía y el pensamiento rígido. Estos rasgos comunes de las personas con autismo, según la teoría, son el resultado de una mayor exposición a los niveles de la hormona masculina testosterona durante el desarrollo fetal. Muchos expertos han criticado esta teoría.

El fenotipo facial ya se utiliza para identificar y ayudar a diagnosticar otros trastornos genéticos y del neurodesarrollo, como el síndrome de Down, caracterizado por unos ojos almendrados e inclinados hacia arriba, una cara y una nariz más planas y unas orejas más pequeñas. El síndrome de alcoholismo fetal también produce rasgos faciales distintivos en un niño que incluyen una nariz respingona, un labio superior delgado y una circunferencia de cabeza pequeña, entre otros, según la revista American Family Physician.

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