Las primeras olimpiadas americanas

Oct 28, 2021
admin

La figura más llamativa de los Juegos Olímpicos de 1904 fue un cartero cubano llamado Félix Carvajal. Al enterarse de que los terceros Juegos Olímpicos modernos se celebrarían en Estados Unidos, Carvajal, aunque no sabía nada de atletismo, decidió que representaría a Cuba en el maratón. Recaudó dinero corriendo en una plaza pública de La Habana, atrayendo a una multitud, y luego mendigando dinero para subir a un barco. Al llegar a Nueva Orleans, perdió su apuesta en una partida de dados y tuvo que llegar a St. El 30 de agosto, en un día caluroso de 40 grados, Carvajal se presentó en la línea de salida con zapatos de calle, camisa de manga larga, pantalones desteñidos y una boina. Un policía neoyorquino, Martin Sheridan, que posteriormente ganaría la medalla de oro en disco, cogió unas tijeras y le cortó los pantalones a Carvajal a la altura de las rodillas para darle aire.

Cuando ocupó su lugar entre la multitud de salida, Carvajal se encontró en un grupo extraño para correr el primer maratón olímpico en América. Además de corredores de distancia legítimos como Sam Mellor, John Lordon y Michael Spring, cada uno de los cuales había ganado el maratón de Boston, había un rompehuelgas profesional de Chicago y dos miembros de la tribu zulú, llamados Lentauw y Yamasani, que estaban en la feria como parte de la exhibición de la Guerra de los Bóers y pensaron en tomarse la tarde libre para correr.

En muchos sentidos, Carvajal encapsulaba los Juegos Olímpicos de 1904. No tenía dinero, estaba mal equipado y no sabía lo que hacía. Pero el espíritu contaba mucho, y cuando sonó el pistoletazo de salida, el pequeño cartero partió a lo largo del recorrido de 24,8 millas (era más corto entonces que ahora) con un corazón alegre.

Lo necesitaría. El camino estaba atascado por hombres a caballo que intentaban abrirse paso y que se convertían en obstáculos para los corredores. Además, había entrenadores en bicicleta que entorpecían la ruta y automóviles que arrojaban gases de gasolina.

Una vez en marcha, sin embargo, Carvajal disfrutó enormemente. Charlaba con los espectadores de la carretera cuando podía distinguirlos entre las nubes de polvo, y cuando le entraba hambre, salía del camino para invadir un huerto y devorar unas cuantas manzanas. El maratón es una prueba agotadora, pero tiene una cosa buena. Hay mucho tiempo.

La turbulenta historia de los Juegos Olímpicos es anterior a Homero. Según un relato, los Juegos comenzaron cuando Zeus luchó con su padre, Cronos, por el dominio de la tierra. Esta historia es dudosa incluso para los estándares de la mitología, pero se ha contado tan a menudo que se ha convertido en parte de la leyenda aceptada de los Juegos Olímpicos.

La mayoría de los extranjeros se quedaron en casa, por lo que se convirtió principalmente en un encuentro entre clubes de atletismo.

Los primeros Juegos de los que se tiene constancia se celebraron en el año 776 a.C., y la carrera más importante fue ganada por Coroebus de Elis, que corrió por un prado junto al río Alfeo y recibió una corona de olivo silvestre tejida en un árbol sagrado para Hércules. Aunque los Juegos comenzaron siendo una fiesta religiosa, pronto el dinero empezó a primar sobre las coronas. Los Juegos se convirtieron en grandes y multitudinarios eventos seculares. Los jugadores de baloncesto de hoy en día, a los que se les pide que jueguen un partido en Europa a las tres de la mañana para complacer a la televisión estadounidense, podrían consolarse sabiendo que durante los setenta y siete Juegos, un boxeador ateniense, Calias, se quejó de que las carreras de carros habían durado tanto que se vio obligado a luchar a la luz de la luna. Los Juegos duraron más de un milenio, hasta el 394 d. C., cuando el emperador cristiano de Roma, Teodosio I, los prohibió por considerarlos un ritual pagano.

El ideal olímpico murió con fuerza. Animados por la poesía de la celebración de los juegos de Píndaro, los hombres se aferraron a la creencia de que, de alguna manera, el mundo podía renunciar a los conflictos armados en aras del buen deporte. El fundador de los Juegos modernos fue un francés quijotesco, el barón Pierre de Coubertin, un atleta aficionado de poca monta que remaba y practicaba la esgrima y el nudismo. Un patriota francés, Coubertin agonizó por la derrota de Francia ante Alemania en 1871 y pensó que Francia debía rejuvenecerse remodelando su sistema educativo siguiendo el ejemplo de los ingleses, que incorporaron el deporte a sus programas. El duque de Wellington nunca llegó a decir: «La batalla de Waterloo se ganó en los campos de juego de Eton», pero probablemente Coubertin pensó que sí lo había hecho.

Aunque de altas miras, Coubertin, conocido como le Rénovateur, era una especie de buscavidas. Era capaz de conseguir con la misma facilidad que un miembro de la nobleza se pusiera al frente de una cena para recaudar fondos o que proporcionara una estadística falsa. Sin embargo, su idea de que los Juegos podían constituir «una república de músculos» era atractiva. Si el deporte no podía acabar con las guerras, decía Coubertin, al menos podía mejorar su calidad. «Un ejército de deportistas», escribió, «sería más humano, más compasivo en la lucha y más tranquilo y gentil después».

A través de una tenaz persistencia, Coubertin finalmente convenció al gobierno griego para que sirviera de anfitrión a los juegos en Atenas, y en 1896, en medio de una ráfaga de palomas, renacieron los Juegos Olímpicos.

Aunque Estados Unidos no envió nada parecido a un equipo nacional a Grecia, los norteamericanos arrasaron allí en nueve de las doce pruebas principales de atletismo. (Véase el recuadro de la página 38.)

Era natural, pues, que los Juegos Olímpicos, después de viajar a la querida París de Coubertin en 1900, llegaran después a América. Nuestros atletas ya habían cosechado la mayoría de las medallas que se habían otorgado.

Si parece que hemos perdido la pista del aguerrido cartero cubano por el momento, no es de extrañar. Como el conjunto de los Juegos, el maratón fue un enredo desde el principio y difícil de seguir. Sólo catorce de los treinta y dos participantes llegaron a la meta. «Las carreteras estaban tan llenas de vehículos que los corredores tenían que esquivar constantemente los caballos y los carros», señaló un espectador. «Tan densas eran las nubes de polvo en la carretera que a menudo no se podía ver a los corredores»

Lordon comenzó a vomitar después de diez millas y abandonó. Mellor se retiró después de dieciséis. Lentauw perdió un tiempo valioso cuando fue sacado del recorrido y perseguido a través de un campo de maíz por dos grandes perros. Otro corredor que se salió de la carrera durante un tiempo fue Fred Lorz. En representación del Mohawk Athletic Club, Lorz fue en cabeza durante los primeros kilómetros, hasta que sufrió calambres. Entonces se tambaleó, exhausto, hasta el borde de la carretera, se sentó y saludó débilmente a los demás corredores que pasaban. Más tarde se subió a un camión y fue conducido durante varios kilómetros hasta que se sintió mejor.

La elección de San Luis como sede de los Juegos representó un infeliz compromiso. Originalmente previstos para Chicago, los Juegos se trasladaron al sur a instancias del presidente Theodore Roosevelt para que pudieran celebrarse junto con la feria mundial de San Luis, que conmemoraba la compra de Luisiana. El barón Coubertin intuyó correctamente que los Juegos serían un mero espectáculo atlético para la feria. Al oír los rumores de que los estadounidenses planeaban organizar un concurso de escupir zumo de tabaco a distancia, Coubertin levantó las manos y se mantuvo al margen. La idea no era tan descabellada como parecía. En varias ocasiones, las Olimpiadas han incluido pruebas tan dispares como el alpinismo, el canto coral, el balanceo de mancuernas y los bolos en el green.

Se suponía que los estadounidenses habían enviado un barco para recoger a los equipos europeos, pero nunca llegó, y la mayoría de los competidores continentales se quedaron en casa. Ni un solo atleta de Francia o Inglaterra hizo el viaje. Como resultado, el evento deportivo internacional que Coubertin había esperado se redujo esencialmente a un encuentro de atletismo entre el Club Atlético de Nueva York y la Asociación Atlética de Chicago, por un trofeo donado por A. G. Spalding, el fabricante de equipos de atletismo, que Nueva York ganó por un solo punto. Fue difícil mantener el interés del público en las Olimpiadas como evento, ya que se alargó desde el 1 de julio hasta el 23 de noviembre para proporcionar a la feria una atracción continua. El público rara vez superaba los diez mil espectadores en un día, una asistencia escasa si se tiene en cuenta que unos años antes una regata en el Támesis entre la Universidad de Harvard y Oxford había atraído a diez veces más personas.

Pero si las Olimpiadas de 1904 fueron un espectáculo totalmente estadounidense, los resultados fueron más que respetables para los estándares de la época. En las veintiuna pruebas de atletismo que se habían celebrado anteriormente, los estadounidenses establecieron en 1904 trece récords de los Juegos Olímpicos, y siete de los otros ocho ya estaban en manos de estadounidenses.

El nombre de Ray Ewry está casi olvidado ahora porque las pruebas que protagonizó ya no forman parte del calendario de atletismo, pero en su momento fue uno de nuestros héroes deportivos más populares. La vida de Ewry fue la clásica historia de un joven dispuesto a convertirse en un gran atleta. Víctima de la poliomielitis en su infancia, emprendió una serie de ejercicios para aumentar la fuerza de sus piernas. Cuando llegó a la Universidad de Purdue, destacaba como saltador de pie. Tenía veintisiete años cuando acudió a los Juegos de París y ganó el salto de altura de pie, el salto de longitud de pie y el triple salto de pie. Repitió su victoria en el triple salto en San Luis y ganó otras cuatro pruebas de salto en los dos siguientes Juegos Olímpicos. El de Ewry fue un récord para la historia: diez pruebas y diez medallas de oro en cuatro Juegos Olímpicos.

Hubo otros héroes en abundancia para el equipo estadounidense en San Luis. Archie Hawn, el Meteoro de Milwaukee, fue el primero en los 60, 100 y 200 metros lisos. James D. Lightbody, representante de la Asociación Atlética de Chicago, fue otro triple ganador. El lunes, 29 de agosto, remontó en los 2.500 metros obstáculos y superó por un segundo al cotizado campeón irlandés John DaIy. El jueves se impuso en la prueba de 800 metros, rebajando en cinco segundos el récord olímpico. El sábado estableció un récord olímpico y mundial al correr los 1.500 metros en 4:05.4. Unas horas más tarde, participó en el cross por equipos de cuatro millas, pero sólo pudo conseguir un segundo puesto.

Debido a su lugar en la historia de Grecia, el maratón siempre ha sido una prueba principal en los Juegos Olímpicos. Es un evento que destruye a los no aptos, y las bajas en San Luis fueron inusualmente altas. William García, un corredor de San Francisco, empezó a tener una hemorragia y se desplomó en el suelo al borde de la muerte por el calor y los gases que llenaban el aire. Dos funcionarios resultaron gravemente heridos cuando su coche se desvió de la carretera para evitar a un corredor y se precipitó por un terraplén. Las manzanas que comió Carvajal no estaban maduras y le provocaron fuertes calambres estomacales, pero con obstinación empezó a correr de nuevo. Con un desgaste tan alto, sólo terminar sería una buena actuación.

Con Lordon y Mellor fuera de la carrera, Thomas Hicks, un obrero del metal nacido en Inglaterra y procedente de Cambridge, Massachusetts, se encontró con un líder cansado. Con una ventaja de un kilómetro y medio, trató de acostarse, pero sus cuidadores no lo permitieron. Le dieron una dosis de sulfato de estricnina mezclado con clara de huevo cruda, y Hicks continuó a trompicones. El concursante de maratón que estaba en mejor forma era Fred Lorz. Refrescado, con su uniforme impecable y sin el polvo de la carretera, Lorz pasó por delante del campo, saludando y deseando lo mejor a los corredores desde su posición en el camión.

Las carreras a pie no eran entonces los eventos de pista cuidadosamente controlados que son hoy. Cuatro años antes, en París, el trazado de las vallas consistía en una serie de postes telefónicos de nueve metros de largo y un salto de agua. En San Luis no había agua, pero tampoco había carriles para los corredores y las carreras parecían más bien estampidas.

A ninguno de estos problemas contribuyó mucho el arbitraje. Es un axioma que los Juegos Olímpicos están mal oficiados. Casi no pasa uno sin que se produzcan uno o dos escándalos relacionados con algún error de un oficial olímpico. Los Juegos de 1904 no fueron una excepción. Después de ver a los funcionarios olímpicos considerablemente más aficionados que los competidores, el New York Sun comentó que «cuando se cansaron de dar órdenes a los concursantes, ejercieron su autoridad oficial entre ellos.»

Un atleta que sufrió gravemente la mala gestión oficial fue un corredor alemán de medio fondo, Johannes Runge. Poco antes de la carrera de 800 metros del campeonato, fue dirigido erróneamente a una carrera de hándicap que se celebraba para novatos. Runge ganó con holgura, pero todavía estaba soplando fuerte cuando comenzó su propia carrera.

Hubo un auténtico ruibarbo en la prueba de natación de 50 metros libres, en la que el húngaro Zoltan Halmay ganó al estadounidense J. Scott Leary por un palmo. Un juez estadounidense declaró vencedor a Leary, lo que precipitó una trifulca que no se sofocó hasta que el juez accedió a declarar la carrera como empate y organizar una repetición. Halmay ganó fácilmente.

Las pruebas de natación, en un lago, resultaron especialmente difíciles para los oficiales. Las condiciones eran primitivas. Las marcas de distancia, según un informe, eran «caóticas»; la balsa que los nadadores utilizaban como línea de salida se hundió varias veces; y no había carriles para los nadadores.

El estadounidense George Sheldon ganó el salto de plataforma de 10 metros ante las enérgicas protestas de los alemanes, que se oponían al sistema de arbitraje estadounidense porque daba crédito a la forma en que el nadador entraba en el agua. Los alemanes consideraban que si los saltos mortales indicados se ejecutaban correctamente en el aire, se cumplían todos los requisitos. Como resultado, los alemanes intentaron saltos más difíciles que los americanos, pero perdieron puntos por aterrizar boca abajo.

En otra controversia sobre las reglas de natación, un potente equipo alemán de relevos de estilo libre fue descalificado en la línea de salida cuando los americanos protestaron porque todos los alemanes no pertenecían al mismo club de natación, como sí lo hacían los cuatro mejores equipos americanos. Los jueces estadounidenses fallaron a favor del equipo local, y la carrera fue ganada por el New York Athletic Club.

El maratón estaba en manos de Thomas Hicks si lograba aguantar lo suficiente para terminar los últimos kilómetros. Sus cuidadores le acompañaron en su automóvil, bajando de vez en cuando para darle a su hombre más estricnina y brandy. Durante un tiempo, Hicks se limitó a caminar a lo largo del accidentado recorrido y sus cuidadores lo bañaron con agua caliente. Cuando eso no era suficiente, le cogían por los codos y le ayudaban a avanzar. El resto de los participantes estaba a un kilómetro y medio por detrás de Hicks cuando, animado por los espectadores que le animaban a lo largo de la carretera, empezó a correr de nuevo por su cuenta.

Las condiciones de natación eran primitivas; la balsa de salida no dejaba de hundirse.

Más adelante, el camión en el que viajaba Fred Lorz se había averiado. Lorz podría haberse sentado y esperar a que el campo pasara por él, pero se sentía fresco, así que se bajó y empezó a correr hacia la línea de meta.

Aunque los Juegos Olímpicos significaban atletismo para el público en general, Coubertin esperaba que estuviera representado el más amplio espectro posible de esfuerzos humanos. Fue una gran decepción para él que las pruebas de arte y artesanía nunca fueran aceptadas en el ámbito olímpico.

Dos deportes practicados en San Luis ese verano fueron descartados posteriormente como pruebas olímpicas. El golf, que fue descartado después de los Juegos de 1904, fue un triunfo por equipos para Estados Unidos. Los honores individuales, sin embargo, fueron para un anticuado jugador canadiense, George Lyon, que llegó a la ceremonia de manos para aceptar su trofeo de plata de quince dólares. El campeonato de roque fue ganado por el estadounidense Charles Jacobus. El roque, una forma de croquet, se jugaba en una superficie dura con aparadores elevados, similar a un trazado de minigolf. El roque nunca se había jugado en las Olimpiadas y nunca se volvió a jugar.

Pero el evento más extraño de todos fue la pesadilla de Coubertin hecha realidad. Mientras que él esperaba montar un teatro de puro deporte, los anfitriones estadounidenses optaron por un poco de espectáculo. Los días 12 y 13 de agosto se suspendieron los Juegos para realizar una exhibición de «Días de Antropología», con concursantes elegidos entre los expositores de la feria. Un indio sioux que no era elegible para el equipo estadounidense regular ganó la carrera de 100 yardas, y un patagón se impuso en el lanzamiento de peso, superando a un pigmeo, que logró lanzar el tiro sólo tres metros.

Al oír esto, Coubertin se desesperó: «En ningún lugar, salvo en América, se atrevería uno a incluir tales eventos en un programa… pero para los americanos todo está permitido».

Cuando se acercaba el final, Thomas Hicks estaba sumido en un profundo estupor. Había perdido tres kilos en poco más de tres horas y estaba sintiendo los efectos de las diversas drogas que le habían administrado. Caminando y tropezando por la última colina, finalmente se dirigió al estadio, preparado para aceptar los laureles de la victoria. Desgraciadamente, Fred Lorz, con el aspecto de no haber terminado más que un trote en el parque, estaba en el podio con la hija del presidente Roosevelt, Alice, aceptando las felicitaciones de todos.

Las argucias reales o imaginarias en las pruebas de carreras de larga distancia han formado parte de los Juegos Olímpicos modernos desde su creación. En el maratón de 1896 se descubrió que el tercer clasificado, Spiridon Belokas, había secuestrado un carruaje en el camino y durante gran parte de la carrera había conducido en él. Cuatro años más tarde, en París, un repartidor de panadería francés llamado Michel Theato fue acusado de tomar atajos por las calles de la ciudad para conseguir su victoria. Pero no había mucho latrocinio en el corazón de Fred Lorz. Sabía que había sido derrotado justa y públicamente. Dijo que su vuelta de la victoria había sido simplemente una broma. La Unión Atlética de Aficionados, a la que nunca le gustaron las bromas, prohibió a Lorz toda competición futura; al año siguiente, sin embargo, levantó la prohibición, y Lorz demostró que era un corredor de distancia legítimo al ganar el maratón de Boston sin asistencia automovilística.

Si se llega a eso, Hicks, según cualquier lectura correcta de las reglas, debería haber sido descalificado tres veces, pero la cuestión nunca se planteó. Fue declarado ganador con 3:28:53, el tiempo más lento por más de media hora en la historia de los Juegos Olímpicos. Tuvo que ser llevado a los vestuarios, donde cuatro médicos le atendieron. A continuación, anunció su retirada de las carreras y tomó un carrito de vuelta al Missouri Athletic Club. Durmió durante todo el trayecto.

Con la victoria de Hicks en el maratón, la goleada estadounidense a un campo internacional disminuido fue casi completa. De las veintidós pruebas principales de atletismo, los estadounidenses habían ganado veintiuna. La única ruptura en las filas fue la sorprendente victoria de Etienne Desmarteau en el lanzamiento de 58 libras. Esta victoria inesperada resultó ser una vergüenza para Canadá. Desmarteau había tomado una licencia francesa del Departamento de Policía de Montreal para participar en los Juegos Olímpicos y había sido despedido. Después de su victoria, su aviso de despido se perdió silenciosamente.

Estados Unidos ganó setenta y siete medallas de oro; Cuba fue segunda con cinco, todas en esgrima. Estados Unidos arrasó en todos los pesos y clasificaciones en el boxeo y la lucha libre y fue supremo en las pruebas de remo. Hubo algunas decepciones. El fútbol nunca fue un deporte fuerte en Estados Unidos; en San Luis, ganó Canadá, y el único gol que marcó el equipo estadounidense de Santa Rosa entró en su propia red.

A veces los estadounidenses simplemente tuvieron suerte. Un prestigioso saltador de altura húngaro, Lajos Gönczy, llegó a San Luis con varias botellas de vino Tokay, que le gustaba consumir entre salto y salto. Sus entrenadores, horrorizados, le requisaron las provisiones, y un Gönczy sobrio se estrelló con un metro y medio de altura, quedando cuarto por detrás del estadounidense Sam Jones, que ganó con un salto de metro y medio. Más tarde, en un evento no oficial y bien fortificado con Tokay, Gönczy superó fácilmente los seis pies y dos pulgadas.

América arrasó con el disminuido campo, y ganó setenta y siete medallas de oro.

En general, las Olimpiadas de 1904 recibieron críticas mixtas. Estados Unidos estaba, naturalmente, complacido con su virtual barrido limpio. Un funcionario olímpico húngaro, Ferenc Kemény, no lo estaba tanto. Informó a Coubertin: «No sólo he asistido a una competición deportiva, sino también a una feria en la que había deportes, en la que se hacían trampas, en la que se exhibían monstruos para bromear»

¿Y qué decir de Félix Carvajal, el hombrecillo de La Habana? A pesar de los calambres estomacales, los gases y la enorme inexperiencia, terminó en cuarto lugar, perdiendo una medalla pero, como le gusta decir a la fraternidad de escritores deportivos, ganándose un lugar en el corazón de los aficionados al deporte de todo el mundo.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.