Paul Ehrlich

Nov 11, 2021
admin

El bioquímico alemán Paul Ehrlich (1854-1915) desarrolló una teoría química para explicar la respuesta inmunitaria del cuerpo e hizo un importante trabajo en quimioterapia, acuñando el término bala mágica. Ehrlich recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1908.

En 1906 Ehrlich profetizó el papel de la investigación farmacéutica moderna, prediciendo que los químicos en sus laboratorios pronto serían capaces de producir sustancias que buscarían agentes específicos causantes de enfermedades. Llamó a estas sustancias «balas mágicas». El propio Ehrlich obtuvo grandes éxitos en los campos emergentes de las antitoxinas séricas y la quimioterapia.

Trabajos tempranos con colorantes

Ehrlich nació cerca de Breslau -entonces en Alemania, pero ahora conocida como Wrocław, Polonia. Estudió medicina en la universidad de esa ciudad y en Estrasburgo, Friburgo de Brisgovia y Leipzig. En Breslau trabajó en el laboratorio de su primo Carl Weigert, un patólogo pionero en el uso de tintes de anilina como tinción biológica. Ehrlich se interesó por la selectividad de los tintes para órganos, tejidos y células específicos, y continuó sus investigaciones en el Hospital Charité de Berlín. Después de demostrar que los colorantes reaccionan específicamente con varios componentes de las células sanguíneas y las células de otros tejidos, comenzó a probar las propiedades terapéuticas de los colorantes para determinar si podían eliminar los microbios causantes de enfermedades. Obtuvo resultados prometedores al utilizar el azul de metileno para eliminar el parásito de la malaria.

Bio-ehrlich-painting.jpg

Retrato de Paul Ehrlich, por H. Hinkley. Siglo XX. Ehrlich sostiene un documento, posiblemente etiquetado como «Salvarsan», que era conocido como la bala mágica contra la sífilis.

Instituto de Historia de la Ciencia/Will Brown

Antitoxinas de los sueros sanguíneos

Tras un ataque de tuberculosis y su posterior curación con la terapia de la tuberculina, desarrollada por su compatriota alemán Robert Koch, Ehrlich centró su atención en las toxinas y antitoxinas bacterianas. Al principio trabajó en un pequeño laboratorio privado, pero luego fue invitado a trabajar en el Instituto de Enfermedades Infecciosas de Koch en Berlín. La era posterior a Pasteur era una época apasionante para buscar curas y prevenciones, y el Instituto Koch era uno de los mejores lugares para estar. Entre los nuevos colegas de Ehrlich se encontraban Emil von Behring y Shibasaburo Kitasato, que habían desarrollado recientemente «terapias de suero» para la difteria y el tétanos. Mientras que las vacunas de Louis Pasteur y la tuberculina de Koch se elaboraban a partir de bacterias debilitadas, estas nuevas sueroterapias utilizaban suero sanguíneo, o líquido sanguíneo sin células, extraído de la sangre de animales inmunizados natural o artificialmente para inducir la inmunidad. Von Behring y Kitasato desarrollaron el concepto de «antitoxina» para explicar las propiedades inmunizantes de los sueros. Uno de los trabajos de Ehrlich en el instituto fue fabricar la antitoxina diftérica de von Behring en cantidad y, posteriormente, revisar la calidad del producto producido por la empresa químico-farmacéutica Hoechst. Al llevar a cabo este trabajo, determinó cómo potenciar la inmunidad de forma sistemática y cómo producir sueros de alta calidad.

En reconocimiento a los logros de Ehrlich y a su promesa como investigador, en 1896 se creó para él el Instituto de Investigación y Pruebas del Suero en un suburbio de Berlín. En 1899, el instituto se trasladó a Fráncfort a unas instalaciones más adecuadas y pasó a llamarse Instituto Real Prusiano de Terapia Experimental.

Un premio Nobel y balas mágicas

En 1908, Ehrlich compartió el premio Nobel de Fisiología o Medicina con Élie Metchnikoff por sus caminos separados hacia la comprensión de la respuesta inmunitaria: Ehrlich presentó una teoría química para explicar la formación de antitoxinas, o anticuerpos, para combatir las toxinas liberadas por las bacterias, mientras que Metchnikoff estudió el papel de los glóbulos blancos (fagocitos) en la destrucción de las propias bacterias. Para entonces la mayoría de los científicos estaban de acuerdo en que ambas explicaciones del sistema inmunitario eran necesarias.

bio-ehrlich_nlm.jpg

Paul Ehrlich.

Biblioteca Nacional de Medicina, Colección de Imágenes de la Historia de la Medicina (IHM)

Al principio de su carrera, Ehrlich comenzó a desarrollar una teoría de la estructura química para explicar la respuesta inmunitaria. Consideró las toxinas y las antitoxinas como sustancias químicas en una época en la que se conocía poco sobre su naturaleza exacta. Hasta entonces, los científicos que sintetizaban agentes terapéuticos llegaban a sus tareas con pocas hipótesis sobre dónde y cómo interactuaban estos agentes con los sistemas vivos. Ehrlich suponía que las células vivas tienen cadenas laterales -una cadena más corta o un grupo de átomos unidos a la cadena principal de una molécula-, de la misma manera que se sabía que las moléculas de colorante tenían cadenas laterales relacionadas con sus propiedades de coloración. Estas cadenas laterales pueden enlazarse con determinadas toxinas. Según Ehrlich, una célula amenazada por cuerpos extraños desarrolla más cadenas laterales, más de las necesarias para bloquear cuerpos extraños en su proximidad inmediata. Estas cadenas laterales «extra» se desprenden para convertirse en anticuerpos y circulan por todo el cuerpo. Fueron estos anticuerpos, en busca de toxinas, los que Ehrlich describió por primera vez como balas mágicas.

Quimioterapia

La sueroterapia era para Ehrlich el método ideal para combatir las enfermedades infecciosas. Sin embargo, en aquellos casos en los que no se podían descubrir sueros eficaces, Ehrlich recurría a la síntesis de nuevas sustancias químicas, basándose en su teoría de que la eficacia de un agente terapéutico dependía de sus cadenas laterales. Estas «quimioterapias» iban a ser las nuevas balas mágicas.

En Frankfurt, Ehrlich pasó de su trabajo sobre la terapia del suero a las quimioterapias y los colorantes. Primero se centró en los protozoos que se sabía que eran responsables de ciertas enfermedades, como la enfermedad del sueño, y junto con el bacteriólogo japonés Kiyoshi Shiga sintetizó el rojo tripán como una cura muy eficaz para esa enfermedad. En 1906 se creó el instituto de investigación en quimioterapia Georg-Speyer-Haus, con personal propio, bajo la dirección de Ehrlich. Pronto este instituto y las empresas químicas Hoechst y Cassella llegaron a un acuerdo que daba a las empresas el derecho a patentar, fabricar y comercializar los preparados descubiertos por Ehrlich y sus colegas. Las empresas acordaron además suministrar productos químicos intermedios para las síntesis que realizaría el personal del instituto.

bio-ehrlich-salvarsan-crop.jpg

Una muestra de Salvarsan de 1936. El Salvarsan se utilizó para tratar la sífilis hasta la década de 1940.

Instituto de Historia de la Ciencia

Salvarsan

Los investigadores, que ahora incluían a un químico orgánico, Alfred Bertheim, y a un bacteriólogo, Sahashiro Hata, ampliaron los microorganismos objetivo para incluir a las espiroquetas, que habían sido identificadas recientemente como la causa de la sífilis. Comenzando con un compuesto de arsénico, el atoxilo, en tres años y trescientas síntesis más tarde -por aquel entonces un número asombroso- descubrieron el Salvarsan (1909). El Salvarsan se probó primero en conejos infectados por la sífilis y luego en pacientes con la demencia asociada a las fases finales de la enfermedad. Sorprendentemente, varios de estos pacientes «terminales» se recuperaron tras el tratamiento. Otras pruebas revelaron que Salvarsan tenía más éxito si se administraba en las primeras fases de la enfermedad. Salvarsan y Neosalvarsan (1912) mantuvieron su papel como los fármacos más eficaces para el tratamiento de la sífilis hasta la llegada de los antibióticos en la década de 1940.

La información contenida en esta biografía fue actualizada por última vez el 5 de diciembre de 2017.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.