Le mystère et la controverse entourant l’Oscar disparu de Hattie McDaniel

Jan 19, 2022
admin

Le 29 février 1940, Hattie McDaniel se fraye un chemin du fond de la salle jusqu’au podium de la 12e cérémonie des Oscars pour accepter l’Oscar du meilleur second rôle féminin pour son interprétation de Mammy dans Autant en emporte le vent en 1939, devenant ainsi la première personne noire à remporter un Oscar.

« J’espère sincèrement que je ferai toujours honneur à ma race et à l’industrie cinématographique », a déclaré McDaniel lors de son discours d’acceptation, qui laissait entrevoir la controverse entourant sa victoire. À l’origine, McDaniel ne devait pas être autorisée à assister à la cérémonie ; le producteur d’Autant en emporte le vent, David O. Selznick, a dû demander une faveur pour que la boîte de nuit Cocoanut Grove de l’hôtel Ambassador fasse une exception à sa politique stricte d’interdiction des Noirs. Et même lorsqu’ils ont accepté d’assouplir les règles, c’était à la condition que McDaniel s’assoie à une table séparée au fond de la salle, à l’écart de ses co-stars blanches.

Le film était également controversé. De nombreux défenseurs des droits civiques s’étaient opposés à sa production dès le départ, au motif qu’il perpétuerait les stéréotypes raciaux. La NAACP s’est également impliquée et a œuvré pour que les représentations les plus offensantes du roman à l’égard des Noirs ne figurent pas dans le scénario. Malgré tout le travail effectué par les détracteurs de la production du film pour obtenir l’arrêt de la production ou l’atténuation des représentations racistes, Autant en emporte le vent présente toujours la cause des Confédérés comme une cause honorable et glorifie les relations entre les propriétaires de plantations et leurs esclaves – en particulier celle de Scarlett O’Hara et de sa nourrice noire, Mammy – et ses connotations racistes continuent de susciter de nombreuses critiques aujourd’hui. En fait, WarnerMedia vient d’annoncer cette semaine qu’elle allait retirer temporairement le film de la bibliothèque de HBO Max, en prévoyant de le rendre avec « une discussion du contexte historique et une dénonciation » de ses thèmes racistes.

En bref, la victoire de McDaniel aux Oscars avait une histoire de fond plus litigieuse que la plupart des autres, ce qui rend la disparition ultérieure du prix lui-même particulièrement suspecte.

Le long chemin vers l’université Howard

Avant que McDaniel ne meure d’un cancer du sein en octobre 1952, elle a spécifié dans son testament que sa statuette d’Oscar devait être donnée à l’université Howard. Bien qu’elle n’ait pas fréquenté l’institution elle-même, elle l’avait soutenue dans sa carrière, et son organisation théâtrale étudiante, les Howard Players, l’avait honorée lors d’un déjeuner quelques mois seulement après sa victoire aux Oscars.

Beaucoup de gens ont supposé que l’Oscar de McDaniel avait été envoyé directement à Howard peu après sa mort, mais l’article de 2012 de W. Burlette Carter « Finding the Oscar » dans le Howard Law Journal suggère qu’il a fait quelques arrêts en cours de route . En 1954, une ordonnance du tribunal a demandé aux exécuteurs testamentaires de vendre certains des biens de Mme McDaniel – y compris l’Oscar – lors d’une vente de succession, et une femme nommée Lucille Hamilton, que Mme McDaniel avait peut-être connue à l’église, a acheté un certain nombre d’articles. Bien que l’Oscar ne figurait pas expressément parmi les acquisitions de Hamilton, Carter pense qu’il aurait pu tomber accidentellement dans la catégorie « divers », car l’Oscar de McDaniel ne ressemblait pas à la statuette dorée à laquelle nous pensons lorsque nous entendons le mot « Oscar » aujourd’hui.

Jusqu’en 1943, les meilleurs acteurs et actrices de soutien recevaient chacun une plaque de 5,5 pouces sur 6 pouces attachée à une très petite version de l’homme Oscar. Ce qui explique pourquoi l’Oscar de McDaniel s’est avéré si difficile à suivre au fil des ans – et pourquoi il n’est pas allé directement à Howard, à la demande de McDaniel : Les gens n’ont pas immédiatement reconnu qu’il s’agissait d’un Oscar.

Enfin, cependant, le prix de McDaniel est arrivé à l’Université Howard – bien que la façon dont il est arrivé là et le moment où il est arrivé exactement font également partie du mystère. La théorie la plus populaire est qu’il est finalement arrivé à Washington, D.C. en juin 1961. C’est à ce moment-là que Dorothy Porter, bibliothécaire de l’université Howard, a indiqué que l’acteur Leigh Whipper, diplômé de l’université en 1895, avait « fait don des chaussures en bronze de feu Bill « Bojangles » Robinson, d’une plaque et d’environ 200 partitions musicales » à la collection Channing Pollock Theatre Arts du département d’art dramatique. Étant donné que les membres du corps enseignant ont déclaré avoir vu l’Oscar de McDaniel avec les chaussures en bronze dans une vitrine du département d’art dramatique l’automne suivant, il semble probable que la plaque appartenait en fait à McDaniel (bien que la façon dont Whipper l’a obtenue reste un mystère).

Les étudiants et le personnel se souviennent avoir vu l’Oscar de McDaniel dans sa vitrine jusqu’à la fin des années 1960, lorsque le mouvement pour les droits civiques a donné lieu à des manifestations sur le campus et à un sentiment généralisé d’insatisfaction à l’égard du statu quo. Pendant ou après cette période, l’Oscar a disparu.

Avez-vous vu cet Oscar?

Une théorie importante soutient que l’Oscar de McDaniel a été volé comme une déclaration politique. Certains pensaient que son interprétation louée de Mammy dans Autant en emporte le vent avait perpétué un stéréotype dommageable et inexact. « J’étais trop radicale pour vraiment apprécier le génie de Mme McDaniel », a déclaré au South Florida Times l’auteur Pearl Cleage, qui a fréquenté Howard dans les années 1960. « J’ai été conditionnée pour être en colère parce qu’elle a gagné le prix pour avoir joué Mammy ». La rumeur a même longtemps couru que le prix avait été jeté dans le fleuve Potomac, bien que cette affirmation ne soit pas étayée.

Hattie McDaniel dans le rôle du personnage titulaire de Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

Une autre théorie suggère que la plaque a été retirée pour empêcher un tel acte de rébellion de se produire en premier lieu.

« Je pense que c’est quelqu’un qui l’a déplacé dans un endroit sûr, puis n’a dit à personne où il l’a déplacé et depuis soit à la retraite, soit oublié », a déclaré à NPR Denise Randle, qui a organisé l’inventaire des artefacts de Howard en 1972.

Il y a aussi une chance que l’Oscar soit resté en place tout au long des turbulences de la fin des années 1960. Selon l’enquête de Carter, un membre du corps professoral embauché en août 1969 se souvient avoir vu plusieurs plaques dans le boîtier, et un membre des Howard Players soutient que l’Oscar était toujours exposé lorsqu’elle a obtenu son diplôme en 1971.

Au même moment, un certain nombre d’administrateurs de longue date du département des beaux-arts de Howard sont décédés ou ont quitté leur poste, et les nouveaux arrivants ont commencé à actualiser le décor du bâtiment pour mieux refléter la nouvelle génération d’étudiants. Il est possible que l’Oscar de McDaniel ait été déplacé dans un entrepôt pendant cette période et qu’il reste enterré parmi des objets plus grands et plus facilement identifiables à ce jour.

Huit ans plus tard, la controverse continue

La controverse entourant la victoire de McDaniel, et sa filmographie en général, ne s’est jamais éteinte. On estime qu’elle a joué au moins 74 femmes de chambre au cours de sa carrière, et la NAACP lui a reproché de perpétuer les stéréotypes noirs. Pourtant, McDaniel a pris tout cela à bras le corps et a refusé de s’excuser de son succès. « Je préfère jouer une femme de chambre que d’en être une », se plaisait-elle à dire.

En 1947, peu de temps après avoir remporté l’Oscar, une lettre que McDaniel a écrite pour défendre son travail a été publiée dans The Hollywood Reporter. Elle y déclarait que sa victoire aux Oscars était « un moment trop important pour que j’y mette mon grain de sel. Je voulais que cette occasion se révèle une source d’inspiration pour la jeunesse noire pour de nombreuses années à venir. » Elle poursuivait en disant :

« Je ne me suis jamais excusée pour les rôles que je joue. Plusieurs fois, j’ai persuadé les réalisateurs d’omettre le dialecte dans les films modernes. Ils ont volontiers accepté cette suggestion. On m’a dit que j’avais entretenu le stéréotype du domestique noir dans l’esprit des spectateurs. Je crois que mes détracteurs pensent que le public est plus naïf qu’il ne l’est en réalité. »

La plaque physique est peut-être perdue, mais l’Oscar de McDaniel reste un symbole puissant de sa carrière de pionnière, qui a contribué à faire de la place aux aspirants acteurs noirs à Hollywood. C’est d’autant plus vrai que près d’un quart de siècle s’est écoulé avant qu’un autre artiste noir soit récompensé pour son travail : En 1963, Sidney Poitier est devenu le premier Noir à remporter un Oscar en compétition.

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