Les filles autistes ont une apparence masculine, selon une étude, ce qui conforte la théorie du cerveau masculin extrême

Oct 19, 2021
admin

Une nouvelle étude suggère que les garçons et les filles autistes ont des traits faciaux caractéristiques plus masculins que féminins. Un front plus large et un milieu de visage plus étroit font partie de plusieurs de ces traits distinctifs. Les résultats, publiés dans Scientific Reports, pourraient fournir des preuves pour une théorie controversée qui voit l’autisme comme le résultat d’un « cerveau masculin extrême. »

Avec la recherche sur l’autisme, la sororité est puissante

De nombreuses conditions associées au développement du cerveau produisent des traits physiques caractéristiques, et les chercheurs de l’Université de Western Australia se sont demandés si cette tendance s’étendait au spectre autistique. Ils ont analysé de près les compositions faciales de 54 garçons autistes et 54 garçons non autistes, ainsi que de 20 filles autistes et 60 filles non autistes. Ils ont choisi de se concentrer sur les enfants préadolescents en se basant sur les preuves établies que les niveaux d’hormones sexuelles augmentent à la puberté, donnant lieu à des changements normaux des attributs physiques, y compris ceux du visage. En se concentrant sur les jeunes années, les caractéristiques qu’ils ont repérées étaient plus probablement dues à autre chose qu’au vieillissement. Ils ont examiné de près les visages des participants à l’étude pour 11 caractéristiques faciales généralement associées au sexe d’une personne.

Les chercheurs ont trouvé des similitudes faciales distinctes chez les garçons et les filles atteints d’autisme par rapport à ceux du groupe témoin. Il s’agissait notamment de différences dans la largeur de la base alaire (ou narines) ; la hauteur du nez et de la lèvre supérieure ; la largeur et la hauteur du front ; la hauteur de la joue supérieure droite ; et d’autres différences faciales subtiles. Dans tous ces cas, les participants autistes semblaient plus proches de ce que l’on appelle généralement un visage masculin. D’autres résultats étaient conformes à des études similaires qui ont défini le phénotype facial autistique comme une augmentation de la hauteur et de la largeur de la bouche, et une diminution de la hauteur du milieu du visage.

« Les enquêtes sur la structure faciale des personnes atteintes de TSA ont le potentiel de révéler de plus grandes connaissances sur les voies biologiques menant à l’autisme », ont écrit les chercheurs dans leur étude.

Ils ont également reconnu certaines limites à leur étude. Les données sur l’exposition prénatale à la testostérone n’étaient pas disponibles, par exemple. Pour établir de manière approfondie l’association entre les types de visage et l’exposition à la testostérone, il faudrait mener des études qui mesurent les niveaux d’hormones dans le liquide amniotique ou le sang du cordon ombilical. L’étude n’a pas non plus inclus de données mesurant les niveaux de testostérone entre un mois et trois mois, une période du développement du nourrisson connue sous le nom de « mini-puberté », lorsque les niveaux d’hormones augmentent effectivement.

L’effort d’identification d’un phénotype facial pour l’autisme pourrait aider à améliorer les évaluations cliniques, conduisant à un diagnostic à un plus jeune âge et à des interventions et des traitements plus précoces.

Les partisans de la théorie extrême du cerveau masculin peuvent voir cette nouvelle étude comme un soutien à leur revendication. Inventée en 2002 par Simon Baron-Cohen, aujourd’hui directeur du Centre de recherche sur l’autisme de Cambridge, en Angleterre, cette théorie affirme que les personnes autistes présentent des attributs de personnalité et des comportements typiquement associés au sexe masculin, comme le manque d’empathie et la rigidité de la pensée. Selon la théorie, ces traits communs aux personnes autistes sont le résultat d’une exposition à des niveaux plus élevés de testostérone, une hormone mâle, pendant le développement du fœtus. De nombreux experts ont critiqué cette théorie.

Le phénotypage facial est déjà utilisé pour identifier et aider à diagnostiquer d’autres troubles neurodéveloppementaux et génétiques tels que le syndrome de Down, caractérisé par des yeux en amande orientés vers le haut, un visage et un nez plus plats et des oreilles plus petites. Le syndrome d’alcoolisation fœtale produit également des caractéristiques faciales distinctives chez l’enfant, notamment un nez retroussé, une lèvre supérieure mince et un petit périmètre crânien, entre autres, selon la revue American Family Physician.

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