Les premiers Jeux olympiques américains

Oct 28, 2021
admin

La figure la plus marquante des Jeux olympiques de 1904 est un facteur cubain nommé Félix Carvajal. En apprenant que les troisièmes Jeux olympiques modernes allaient se dérouler aux États-Unis, Carvajal, bien qu’il ne connaisse rien à l’athlétisme, décida qu’il représenterait Cuba dans le marathon. Il a collecté des fonds en courant autour d’une place publique de La Havane, attirant une foule, puis en mendiant de l’argent pour le faire monter sur un bateau. Arrivé à la Nouvelle-Orléans, il a rapidement perdu sa mise au jeu de dés et a dû se rendre à Saint-Louis en faisant de l’auto-stop et en faisant des petits boulots. Louis en faisant de l’auto-stop et en faisant des petits boulots. Il y arrive et le 30 août, par une journée étouffante de 90 degrés, Carvajal se tient sur la ligne de départ, portant des chaussures de ville, une chemise à manches longues, un pantalon délavé et un béret. Un policier new-yorkais, Martin Sheridan, qui remportera par la suite la médaille d’or au disque, prend une paire de ciseaux et coupe le pantalon de Carvajal au niveau des genoux pour lui donner un peu d’air.

Alors qu’il prend place dans la foule de départ, Carvajal se retrouve dans un groupe étrange pour courir le premier marathon olympique en Amérique. En plus des coureurs de distance légitimes tels que Sam Mellor, John Lordon et Michael Spring, qui avaient tous gagné le marathon de Boston, il y avait un briseur de grève professionnel de Chicago et deux membres de tribus zouloues, nommés Lentauw et Yamasani, qui étaient à la foire dans le cadre de l’exposition sur la guerre des Boers et qui pensaient prendre leur après-midi pour courir.

À bien des égards, Carvajal résume les Jeux olympiques de 1904. Il n’avait pas d’argent, il était mal équipé, et il ne savait pas ce qu’il faisait. Mais l’esprit comptait beaucoup, et lorsque le coup de canon de départ a retenti, le petit facteur s’est élancé sur le parcours de 24,8 miles (il était plus court à l’époque qu’aujourd’hui) le cœur joyeux.

Il en aurait besoin. La chaussée était étouffée par des hommes à cheval qui tentaient de dégager un chemin et qui devenaient eux-mêmes des obstacles pour les coureurs. De plus, des entraîneurs à vélo encombraient la route et des automobiles crachaient des vapeurs d’essence.

Une fois en route, cependant, Carvajal s’amusait énormément. Il bavardait avec les spectateurs au bord de la route quand il pouvait les distinguer dans les nuages de poussière, et quand il avait faim, il s’écartait de la piste pour envahir un verger et dévorer quelques pommes. Le marathon est une épreuve éreintante, mais il y a un point positif. Il y a beaucoup de temps.

L’histoire mouvementée des Jeux olympiques est antérieure à Homère. Selon un récit, les Jeux ont commencé lorsque Zeus a lutté avec son père, Cronus, pour la maîtrise de la terre. Ce conte est douteux même selon les normes de la mythologie, mais il a été raconté si souvent qu’il est devenu une partie de la légende acceptée des Jeux olympiques.

La plupart des étrangers sont restés à la maison, de sorte qu’il est devenu principalement une rencontre entre les clubs de piste.

Les premiers Jeux enregistrés ont eu lieu en 776 av. J.-C., et la course principale y a été remportée par Coroebus d’Elis, qui s’est élancé dans une prairie près de la rivière Alpheus et a reçu une couronne d’olivier sauvage tissée à partir d’un arbre sacré à Hercule. Bien que les Jeux aient commencé comme une fête religieuse, l’argent a rapidement pris le pas sur les couronnes. Les Jeux sont devenus des événements laïques, grands et très fréquentés. Les basketteurs d’aujourd’hui à qui l’on demande de jouer un match en Europe à trois heures du matin pour satisfaire la télévision américaine pourraient se consoler en sachant que pendant les soixante-dix-septièmes Jeux, un boxeur athénien, Callias, s’est plaint que les courses de chars prenaient tellement de temps qu’il a été obligé de combattre au clair de lune. Les Jeux ont duré plus d’un millénaire, jusqu’en 394 après Jésus-Christ, lorsque l’empereur chrétien de Rome, Théodose Ier, les a interdits comme un rituel païen.

L’idéal olympique a eu la vie dure. Enflammés par la poésie de Pindar célébrant les jeux, les hommes se sont accrochés à la croyance que, d’une manière ou d’une autre, le monde pourrait renoncer aux conflits armés dans l’intérêt du bon sport. Le fondateur des Jeux modernes était un Français chimérique, le baron Pierre de Coubertin, un athlète amateur sans grande distinction qui pratiquait l’aviron et l’escrime et s’adonnait au nudisme. Patriote français, Coubertin se désole de la défaite de la France face à l’Allemagne en 1871 et pense que la France doit se rajeunir en remodelant son système éducatif sur le modèle des Anglais, qui ont intégré le sport dans leurs programmes. Le duc de Wellington n’a jamais vraiment dit : « La bataille de Waterloo a été gagnée sur les terrains de sport d’Eton », mais Coubertin a probablement pensé qu’il l’avait fait.

Bien qu’il ait un esprit élevé, Coubertin, connu sous le nom de Rénovateur, était un peu un escroc. Il pouvait avec la même facilité faire venir un membre de la noblesse pour un dîner de collecte de fonds ou fournir des statistiques bidon. Cependant, son thème selon lequel les Jeux pourraient constituer « une république des muscles » est séduisant. Si le sport ne pouvait pas mettre fin aux guerres, disait Coubertin, il pouvait au moins en améliorer la qualité. « Une armée de sportifs, écrivait-il, serait plus humaine, plus apitoyée dans la lutte et plus calme et douce après. »

A force de persévérance, Coubertin finit par convaincre le gouvernement grec de servir d’hôte aux jeux d’Athènes, et en 1896, au milieu d’un vol de colombes, les Jeux olympiques renaissaient.

Bien que les États-Unis n’aient rien envoyé d’approchant d’une équipe nationale en Grèce, les Américains y ont balayé neuf des douze principales épreuves sur piste. (Voir l’encadré de la page 38.)

Il était donc naturel que les Jeux Olympiques, après s’être rendus à Paris, chère à Coubertin, en 1900, viennent ensuite en Amérique. Nos athlètes avaient déjà récolté la plupart des médailles qui avaient été attribuées.

Si nous semblons avoir perdu la trace du douillet facteur cubain pour le moment, ce n’est pas surprenant. A l’image de l’ensemble des Jeux, le marathon fut d’emblée un enchevêtrement et difficile à suivre. Seuls quatorze des trente-deux partants arrivent à l’arrivée. « Les routes étaient tellement bordées de véhicules que les coureurs devaient constamment esquiver chevaux et chariots », note un spectateur. « Les nuages de poussière sur la route étaient si denses que fréquemment les coureurs ne pouvaient pas être vus. »

Lordon commença à vomir après dix miles et abandonna. Mellor s’est retiré après 16 km. Lentauw a perdu un temps précieux lorsqu’il a été sorti du parcours et poursuivi dans un champ de maïs par deux gros chiens. Un autre coureur qui s’est retiré de la course pendant un certain temps est Fred Lorz. Représentant le Mohawk Athletic Club, Lorz mène pendant les premiers kilomètres, jusqu’à ce qu’il soit pris de crampes. Puis il a titubé, épuisé, jusqu’au bord de la route, s’est assis et a salué faiblement les autres coureurs qui passaient. Plus tard, il monta dans un camion et fut conduit pendant plusieurs kilomètres jusqu’à ce qu’il se sente mieux.

Le choix de Saint-Louis comme site des Jeux représentait un compromis malheureux. Initialement prévus à Chicago, les Jeux ont été déplacés vers le sud à la demande pressante du président Theodore Roosevelt afin qu’ils puissent être organisés en même temps que l’exposition universelle de Saint-Louis, commémorant l’achat de la Louisiane. Le baron de Coubertin pressent à juste titre que les Jeux ne seront qu’une simple attraction sportive pour la foire. Ayant entendu des rumeurs selon lesquelles les Américains prévoyaient d’organiser un concours de crachats de jus de tabac à longue portée, Coubertin a levé les bras au ciel et s’est tenu à l’écart. Cette idée n’était pas aussi folle qu’elle pouvait paraître. À différentes époques, les Jeux olympiques ont inclus des épreuves aussi disparates que l’alpinisme, le chant choral, le balancement d’haltères et le bowling sur le green.

Les Américains étaient censés avoir envoyé un navire pour récupérer les équipes européennes, mais il n’est jamais arrivé, et la plupart des concurrents continentaux sont restés chez eux. Pas un seul athlète français ou anglais n’a fait le voyage. En conséquence, l’événement sportif international que Coubertin avait espéré se résume essentiellement à une course d’athlétisme entre le New York Athletic Club et la Chicago Athletic Association, pour un trophée offert par A. G. Spalding, le fabricant d’équipement sportif, que New York remporte d’un seul point. Il était difficile de maintenir l’intérêt du public pour les Jeux olympiques en tant qu’événement, car ils s’étendaient du 1er juillet au 23 novembre afin de fournir à la foire une attraction continue. La foule dépassait rarement les dix mille personnes en une journée – une participation clairsemée si l’on considère que quelques années plus tôt, une course de bateaux sur la Tamise entre l’université Harvard et Oxford en avait attiré dix fois plus.

Mais si les Jeux olympiques de 1904 étaient un spectacle entièrement américain, les résultats étaient plus que respectables selon les normes de l’époque. Dans les vingt et une épreuves d’athlétisme qui avaient été organisées auparavant, les Américains ont établi en 1904 treize records des Jeux olympiques, et sept des huit autres étaient déjà détenus par des Américains.

Le nom de Ray Ewry est presque oublié aujourd’hui parce que les épreuves dans lesquelles il a joué ne font plus partie du calendrier de l’athlétisme, mais à l’époque, il était l’un de nos héros sportifs les plus populaires. La vie d’Ewry est l’histoire classique d’un jeune homme désireux de devenir un grand athlète. Victime de la polio dans son enfance, il entreprend une série d’exercices pour augmenter la force de ses jambes. Lorsqu’il arrive à l’université de Purdue, il excelle en tant que sauteur debout. Il a vingt-sept ans lorsqu’il se rend aux Jeux de Paris et remporte le saut en hauteur debout, le saut en longueur debout et le triple saut debout. Il réitère sa triple victoire à Saint-Louis et remporte quatre autres épreuves de saut lors des deux Jeux olympiques suivants. Le record d’Ewry était un record pour les âges : dix épreuves et dix médailles d’or en quatre Jeux olympiques.

Il y avait d’autres héros en abondance pour l’équipe américaine à St. Louis. Archie Hawn, le Météore de Milwaukee, rentre à la maison en première position dans les courses de 60 mètres, 100 mètres et 200 mètres. James D. Lightbody, représentant la Chicago Athletic Association, est un autre triple vainqueur. Le lundi 29 août, il revient de l’arrière dans le 2 500 mètres steeplechase pour battre d’une seconde le champion irlandais John DaIy, très bien noté. Jeudi, il s’est imposé dans l’épreuve du 800 mètres, retranchant cinq secondes au record olympique. Samedi, il établit un record olympique et mondial en courant les 1 500 mètres en 4:05.4. Quelques heures plus tard, il s’est inscrit au cross-country par équipes de quatre miles, mais n’a pu obtenir qu’une deuxième place.

En raison de sa place dans l’histoire grecque, le marathon a toujours été une épreuve de premier plan des Jeux olympiques. C’est une épreuve qui détruit les inaptes, et le nombre de victimes à Saint-Louis était inhabituellement élevé. William Garcia, un coureur de San Francisco, a commencé à faire des hémorragies et s’est effondré sur le sol, presque mort à cause de la chaleur et des fumées qui remplissaient l’air. Deux fonctionnaires ont été gravement blessés lorsque leur voiture a quitté la route pour éviter un coureur et a dévalé un talus. Les pommes que Carvajal a mangées n’étaient pas mûres et lui ont causé de graves crampes d’estomac, mais il s’est obstiné à recommencer à courir. Avec un taux d’attrition aussi élevé, finir serait déjà une bonne performance.

Lordon et Mellor étant hors course, Thomas Hicks, un ouvrier en cuivre d’origine anglaise de Cambridge, dans le Massachusetts, se retrouve leader fatigué. Avec un mile et demi d’avance, il tente de s’allonger, mais ses soigneurs ne veulent pas en entendre parler. Ils lui ont administré du sulfate de strychnine mélangé à du blanc d’œuf cru, et Hicks a continué à avancer. Le marathonien le plus en forme est Fred Lorz. Rafraîchi, son uniforme impeccable et non souillé par la poussière de la route, Lorz passait devant le terrain, saluant et souhaitant bonne chance aux coureurs depuis le perchoir de son camion.

Les courses à pied n’étaient pas alors les épreuves sur piste soigneusement contrôlées qu’elles sont aujourd’hui. Quatre ans plus tôt, à Paris, le tracé des haies consistait en une série de poteaux téléphoniques de trente pieds de long, avec un saut à l’eau ajouté pour faire bonne mesure. Il n’y avait pas d’eau à Saint-Louis ; mais il n’y avait pas non plus de couloirs pour les coureurs, et les courses ressemblaient davantage à des bousculades.

Aucun de ces problèmes n’a été beaucoup aidé par l’arbitrage. Il est évident que les Jeux olympiques sont mal dirigés. Il ne se passe pas un jour sans que l’on entende parler d’un faux pas d’un officiel olympique. Les Jeux de 1904 ne font pas exception. Après avoir observé des officiels olympiques considérablement plus amateurs que les concurrents, le New York Sun a commenté que « lorsqu’ils étaient fatigués de donner des ordres aux concurrents, ils exerçaient leur autorité officielle les uns sur les autres. »

Un athlète qui a gravement souffert de la mauvaise gestion officielle était un coureur de demi-fond allemand, Johannes Runge. Peu avant la course de championnat de 800 mètres, il a été mal orienté vers une course à handicap organisée pour les novices. Runge a gagné haut la main, mais soufflait encore fort lorsque sa propre course a commencé.

Il y a eu une véritable rhubarbe dans l’épreuve de natation de 50 mètres nage libre, dans laquelle le Hongrois Zoltan Halmay a battu l’Américain J. Scott Leary d’un pied. Un juge américain a déclaré Leary vainqueur, précipitant une bagarre qui n’a pas été réprimée jusqu’à ce que le juge accepte de qualifier la course d’ex aequo et d’organiser une nouvelle course. Halmay gagne facilement.

Les épreuves de natation, dans un lac, s’avèrent particulièrement difficiles pour les officiels. Les conditions étaient primitives. Les marques de distance, selon un rapport, étaient « chaotiques » ; le radeau que les nageurs utilisaient comme ligne de départ a coulé plusieurs fois ; et il n’y avait pas de couloirs pour les nageurs.

L’Américain George Sheldon remporte le plongeon de 10 mètres sur plate-forme malgré les vigoureuses protestations des Allemands, qui s’opposaient au système de jugement américain parce qu’il accordait du crédit à la façon dont le nageur entrait dans l’eau. Les Allemands estiment que si les sauts périlleux indiqués sont correctement exécutés dans l’air, toutes les conditions sont remplies. En conséquence, les Allemands ont tenté des plongeons plus difficiles que les Américains mais ont perdu des points pour avoir atterri sur le ventre.

Dans une autre controverse sur les règles de natation, une forte équipe allemande de relais en nage libre a été disqualifiée sur la ligne de départ lorsque les Américains ont protesté parce que tous les Allemands n’appartenaient pas au même club de natation, comme chacune des quatre meilleures équipes américaines. Les juges américains ont tranché en faveur de l’équipe locale et la course a été remportée par le New York Athletic Club.

Le marathon était entre les mains de Thomas Hicks s’il pouvait se retenir assez longtemps pour terminer les derniers kilomètres. Ses soigneurs le suivaient dans leur voiture, descendant de temps en temps pour lui administrer plus de strychnine et de brandy. Pendant un moment, Hicks s’est contenté de marcher le long du parcours vallonné, et ses soigneurs l’ont baigné dans de l’eau chaude. Quand cela ne suffisait pas, ils le prenaient par les coudes et l’aidaient à avancer. Le reste du peloton était peut-être à un kilomètre derrière Hicks quand, porté par les spectateurs le long de la route qui l’encourageaient, il a recommencé à courir tout seul.

Les conditions de natation étaient primitives ; le radeau de départ continuait à couler.

Par devant, le camion dans lequel Fred Lorz se trouvait était tombé en panne. Lorz aurait pu s’asseoir et attendre que le peloton passe devant lui, mais il se sentait frais, alors il est sorti et a commencé à courir vers la ligne d’arrivée.

Bien que les jeux olympiques signifient l’athlétisme pour le grand public, Coubertin avait espéré que le spectre le plus large possible de l’activité humaine soit représenté. C’est à sa grande déception que les épreuves d’art et d’artisanat n’ont jamais été acceptées dans l’arène olympique.

Deux sports joués à Saint-Louis cet été-là ont ensuite été écartés comme épreuves olympiques. Le golf, qui a été abandonné après les Jeux de 1904, a été un triomphe d’équipe pour l’Amérique. Les honneurs individuels reviennent cependant à un joueur canadien anticonformiste, George Lyon, qui se rend à la cérémonie sur les mains pour accepter son trophée en argent de quinze cents dollars. Le championnat de roque est remporté par l’Américain Charles Jacobus. Forme de croquet, le roque se joue sur une surface dure avec des bandes latérales surélevées, semblable à un terrain de golf miniature. Le roque n’avait jamais été joué aux Jeux olympiques auparavant et ne le sera plus jamais.

Mais l’événement le plus étrange de tous fut le cauchemar de Coubertin qui se réalisa. Alors qu’il avait espéré mettre en scène un théâtre de sport pur, les hôtes américains ont opté pour un peu de show business. Les 12 et 13 août, les Jeux sont suspendus pour une exposition de « Journées d’Anthropologie », avec des concurrents choisis parmi les exposants de la foire. Un Indien Sioux, qui ne pouvait pas faire partie de l’équipe américaine régulière, remporta le 100 mètres, et un Patagonien l’emporta au lancer du poids, battant un Pygmée, qui n’avait réussi à lancer le poids qu’à trois mètres.

En apprenant cela, Coubertin se désespéra : « Dans aucun autre pays que l’Amérique, on n’oserait placer de telles épreuves dans un programme… mais pour les Américains, tout est permis ».

Alors qu’il approchait de la fin, Thomas Hicks était dans une profonde stupeur. Il avait perdu dix livres en un peu plus de trois heures et ressentait les effets des différentes drogues qu’on lui avait administrées. En marchant et en trébuchant sur la dernière colline, il s’est finalement rendu au stade, prêt à accepter les lauriers de la victoire. Malheureusement, Fred Lorz, qui semblait n’avoir terminé rien de plus qu’un jogging dans le parc, était sur le podium avec la fille du président Roosevelt, Alice, acceptant les félicitations de tous.

La chicane réelle ou imaginaire dans les épreuves de course de fond fait partie des Jeux olympiques modernes depuis leur création. Lors du marathon de 1896, on a découvert que le troisième, Spiridon Belokas, avait séquestré une voiture en route et, pendant une grande partie de la course, avait roulé dedans. Quatre ans plus tard, à Paris, un livreur de boulangerie français nommé Michel Theato a été accusé d’avoir pris des raccourcis dans les rues de la ville pour remporter sa victoire. Mais il n’y avait pas beaucoup de larcin dans le cœur de Fred Lorz. Il savait qu’il avait été battu équitablement et publiquement. Il a dit que son tour de victoire n’était qu’une farce. L’Amateur Athletic Union, qui n’a jamais été très friande d’alouettes, a interdit à Lorz toute compétition future ; l’année suivante, cependant, elle a levé l’interdiction, et Lorz a prouvé qu’il était un coureur de distance légitime en remportant le marathon de Boston sans assistance automobile.

Si on en arrive là, Hicks, selon toute lecture correcte des règles, aurait dû être disqualifié trois fois plus, mais la question n’a jamais été soulevée. Il a été déclaré vainqueur à 3:28:53, le temps le plus lent de plus d’une demi-heure dans l’histoire des Jeux Olympiques. Il doit être porté jusqu’aux vestiaires, où quatre médecins le soignent. Il a ensuite annoncé sa retraite de la course et a pris un trolley pour retourner au Missouri Athletic Club. Il a dormi pendant tout le trajet.

Avec la victoire de Hicks au marathon, la déroute américaine d’un peloton international diminué était presque terminée. Sur vingt-deux épreuves majeures d’athlétisme, les Américains en avaient remporté vingt et une. La seule rupture dans les rangs est une victoire surprise d’Etienne Desmarteau dans le lancer de poids de 58 livres. Cette victoire inattendue se révèle être un embarras pour le Canada. Desmarteau avait pris un congé français du service de police de Montréal pour participer aux Jeux olympiques et avait été licencié. Après sa victoire, son avis de congédiement a été discrètement perdu.

L’Amérique remporte soixante-dix-sept médailles d’or ; Cuba est deuxième avec cinq, toutes en escrime. Les États-Unis ont balayé tous les poids et toutes les classifications en boxe et en lutte et ont été suprêmes dans les épreuves d’aviron. Il y a quelques déceptions. Le football n’a jamais été un sport fort en Amérique ; à Saint-Louis, le Canada a gagné, et le seul but de l’équipe américaine de St Rose est allé dans son propre filet.

Parfois, les Américains ont juste eu de la chance. Un sauteur en hauteur hongrois très réputé, Lajos Gönczy, est arrivé à St. Louis avec plusieurs bouteilles de vin Tokay, qu’il aimait consommer entre les sauts. Ses entraîneurs, horrifiés, réquisitionnent sa réserve et, sobre, Gönczy s’envole à 1,80 m, terminant quatrième derrière l’Américain Sam Jones, qui l’emporte avec un saut de 1,80 m. Plus tard, dans une épreuve non officielle et bien fortifié avec du Tokay, Gönczy a facilement navigué au-dessus de six pieds deux pouces.

L’Amérique a mis en déroute le champ diminué, et a remporté soixante-dix-sept médailles d’or.

Dans l’ensemble, les Jeux olympiques de 1904 ont suscité des critiques mitigées. L’Amérique était, naturellement, satisfaite de son balayage presque parfait. Un officiel olympique hongrois, Ferenc Kemény, l’est moins. Il rapporte à Coubertin : « Je n’ai pas seulement assisté à un concours sportif mais aussi à une foire où il y avait des sports, où il y avait des tricheries, où des monstres étaient exhibés pour rire. »

Et que dire de Félix Carvajal, le petit homme de la Havane ? Malgré des crampes d’estomac, des émanations de gaz et une inexpérience massive, il a terminé quatrième – perdant une médaille mais, comme la fraternité des rédacteurs sportifs aime à le dire, gagnant une place dans le cœur des fans de sport partout dans le monde.

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