Il mistero e le controversie che circondano l’Oscar scomparso di Hattie McDaniel

Gen 19, 2022
admin

Il 29 febbraio 1940, Hattie McDaniel si fece strada dal fondo della sala al podio sul palco della dodicesima cerimonia degli Academy Awards per accettare l’Oscar come migliore attrice non protagonista per la sua interpretazione di Mammy in Via col vento del 1939, diventando la prima persona di colore ad aver vinto un Oscar.

“Spero sinceramente di fare sempre onore alla mia razza e all’industria cinematografica”, ha detto la McDaniel durante il suo discorso di accettazione, che accennava alle controversie che circondavano la sua vittoria. Per prima cosa, McDaniel originariamente non avrebbe potuto partecipare alla cerimonia; il produttore di Via col vento David O. Selznick ha dovuto chiedere un favore per convincere il Cocoanut Grove Nightclub dell’Ambassador Hotel a fare un’eccezione alla sua rigida politica “no Blacks”. E anche quando accettarono di piegare le regole, fu a condizione che McDaniel sedesse ad un tavolo segregato in fondo alla sala, separato dalle sue co-star bianche.

Anche il film fu controverso. Molti sostenitori dei diritti civili si erano opposti alla sua produzione fin dall’inizio, sulla base del fatto che avrebbe perpetuato stereotipi razziali. Anche la NAACP fu coinvolta e lavorò per tenere fuori dalla sceneggiatura le rappresentazioni più offensive dei neri contenute nel romanzo. Nonostante tutto il lavoro che i critici della produzione del film fecero per far chiudere il film o ammorbidire le sue rappresentazioni razziste, Via col vento presentava ancora la causa confederata come una causa onorevole e glorificava le relazioni tra i proprietari delle piantagioni e i loro schiavi – specialmente quella di Rossella O’Hara e la sua bambinaia nera, Mammy – e le sue sfumature razziste continuano ad attirare critiche diffuse oggi. Infatti, WarnerMedia ha appena annunciato questa settimana che avrebbe temporaneamente rimosso il film dalla libreria di HBO Max, con l’intenzione di restituirlo con “una discussione del contesto storico e una denuncia” dei suoi temi razzisti.

In breve, la vittoria dell’Oscar della McDaniel ha avuto una storia più controversa della maggior parte dei casi, il che fa sembrare particolarmente sospetta la successiva scomparsa del premio stesso.

La lunga strada verso la Howard University

Prima che la McDaniel morisse di cancro al seno nell’ottobre 1952, specificò nel suo testamento che la sua statuetta dell’Oscar doveva essere donata alla Howard University. Anche se lei stessa non aveva frequentato l’istituzione, era stata di supporto alla sua carriera, e la sua organizzazione studentesca di attori, gli Howard Players, l’aveva onorata con un pranzo pochi mesi dopo la sua vittoria dell’Oscar.

Molti hanno pensato che l’Oscar della McDaniel sia stato inviato direttamente a Howard subito dopo la sua morte, ma l’articolo di W. Burlette Carter del 2012 “Finding the Oscar” nell’Howard Law Journal suggerisce che ha fatto un paio di fermate lungo la strada. Nel 1954, un ordine del tribunale incaricò gli esecutori testamentari di vendere alcuni degli effetti personali di McDaniel, compreso il premio Oscar, ad una vendita immobiliare, e una donna di nome Lucille Hamilton, che McDaniel potrebbe aver conosciuto in chiesa, acquistò una serie di oggetti. Sebbene l’Oscar non fosse espressamente elencato tra gli acquisti della Hamilton, Carter pensa che possa essere caduto accidentalmente nella categoria “miscellanea”, poiché l’Oscar di McDaniel non assomigliava alla statuetta dorata a cui pensiamo quando sentiamo la parola “Oscar” oggi.

Fino al 1943, i migliori attori e attrici non protagonisti ricevevano ciascuno una placca di 5,5 pollici per 6 pollici attaccata a una versione molto piccola dell’uomo Oscar. Il che aiuta a spiegare perché l’Oscar di McDaniel si è dimostrato così difficile da rintracciare nel corso degli anni e perché non è andato direttamente a Howard, come richiesto da McDaniel: La gente non l’ha riconosciuto immediatamente come un Academy Award.

Alla fine, comunque, il premio di McDaniel è arrivato alla Howard University, anche se come e quando ci sia arrivato esattamente fa parte del mistero. La teoria più popolare è che finalmente arrivò a Washington D.C. nel giugno del 1961. Fu allora che la bibliotecaria della Howard University, Dorothy Porter, registrò che l’attore Leigh Whipper, laureatosi alla Howard nel 1895, “donò le scarpe di bronzo del defunto Bill ‘Bojangles’ Robinson, una targa e circa 200 spartiti musicali” alla Channing Pollock Theatre Arts Collection del dipartimento teatrale. Considerando che i membri della facoltà hanno riferito di aver visto l’Oscar di McDaniel con le scarpe di bronzo in una teca di vetro nel dipartimento di teatro l’autunno successivo, sembra probabile che la targa fosse, in effetti, di McDaniel (anche se come Whipper sia entrato in possesso della targa rimane un mistero).

Studenti e personale ricordano di aver visto l’Oscar di McDaniel nella sua teca di vetro fino alla fine degli anni ’60, quando il movimento dei diritti civili ha dato luogo a proteste in tutto il campus e a un senso pervasivo di insoddisfazione per lo status quo. Durante o dopo questo periodo, l’Oscar scomparve.

Hai visto questo Oscar?

Una delle principali teorie sostiene che l’Oscar della McDaniel fu rubato come dichiarazione politica. Alcuni credevano che la sua lodata interpretazione di Mammy in Via col vento avesse perpetuato uno stereotipo dannoso e impreciso. “Ero troppo radicale per apprezzare veramente il genio della signora McDaniel”, ha detto al South Florida Times l’autrice Pearl Cleage, che ha frequentato Howard negli anni ’60. “Ero condizionata ad essere arrabbiata perché aveva vinto il premio per aver interpretato Mammy”. Si è anche a lungo vociferato che il premio sia stato gettato nel fiume Potomac, anche se l’affermazione non è comprovata.

Hattie McDaniel come personaggio titolare in Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

Un’altra teoria suggerisce che la targa fu rimossa per evitare che un tale atto di ribellione si verificasse in primo luogo.

“Penso che sia stato qualcuno che l’ha spostato in un luogo sicuro, e poi non ha detto a nessuno dove l’ha spostato e poi da allora o si è ritirato o se ne è dimenticato”, ha detto alla NPR Denise Randle, che ha organizzato l’inventario dei manufatti di Howard nel 1972.

C’è anche la possibilità che l’Oscar sia rimasto fermo durante le turbolenze della fine degli anni ’60. Secondo l’indagine di Carter, un membro della facoltà assunto nell’agosto del 1969 ricorda di aver visto diverse targhe nella teca, e un membro degli Howard Players sostiene che l’Oscar era ancora in mostra quando si è laureata nel 1971.

All’incirca nello stesso periodo, un certo numero di amministratori di lunga data nel dipartimento di belle arti di Howard sono passati o hanno lasciato le loro posizioni, e i nuovi arrivati hanno iniziato ad aggiornare l’arredamento dell’edificio per riflettere meglio la prossima generazione di studenti. È possibile che l’Oscar di McDaniel sia stato spostato in magazzino in quel periodo e sia rimasto sepolto tra oggetti più grandi e facilmente identificabili fino ad oggi.

Ottant’anni dopo, la controversia continua

La controversia che circonda la vittoria di McDaniel, e la sua filmografia in generale, non si è mai spenta. Si stima che abbia interpretato almeno 74 cameriere nel corso della sua carriera, e la NAACP l’ha rimproverata di perpetuare gli stereotipi dei neri. Eppure McDaniel ha preso tutto al volo, e ha rifiutato di scusarsi per il suo successo. “Preferisco interpretare una cameriera che esserlo”, amava dire.

Nel 1947, non molto tempo dopo aver vinto l’Oscar, una lettera che McDaniel scrisse per difendere il suo lavoro fu pubblicata su The Hollywood Reporter. In essa affermava che la sua vittoria dell’Oscar era “un momento troppo grande per le mie personali pacche sulle spalle. Volevo che questa occasione fosse un’ispirazione per la gioventù negra per molti anni a venire”. Ha continuato dicendo:

“Non ho mai chiesto scusa per i ruoli che interpreto. Più volte ho convinto i registi ad omettere il dialetto dai film moderni. Hanno prontamente accettato il suggerimento. Mi è stato detto che ho mantenuto vivo lo stereotipo del servo negro nella mente degli spettatori. Credo che i miei critici pensino che il pubblico sia più ingenuo di quanto non sia in realtà.”

La targa fisica può essere persa, ma l’Oscar della McDaniel è ancora un potente simbolo della sua carriera pionieristica, che ha contribuito a fare spazio agli aspiranti attori neri a Hollywood. Questo è particolarmente vero se si considera che sarebbe passato quasi un quarto di secolo prima che un altro artista nero fosse lodato per il suo lavoro: Nel 1963, Sidney Poitier divenne il primo nero a vincere un Oscar competitivo.

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