Le prime Olimpiadi americane

Ott 28, 2021
admin

La figura più sorprendente dei Giochi Olimpici del 1904 fu un postino cubano di nome Félix Carvajal. Dopo aver sentito che la terza Olimpiade moderna si sarebbe tenuta negli Stati Uniti, Carvajal, anche se non sapeva nulla di atletica, decise che avrebbe rappresentato Cuba nella maratona. Ha raccolto denaro correndo intorno a una piazza pubblica a L’Avana, attirando una folla, e poi mendicando per soldi per portarlo su una barca. Arrivato a New Orleans, perse prontamente la sua puntata in una partita a dadi e dovette farsi strada fino a St. Louis facendo l’autostop e facendo lavori saltuari lungo la strada. In qualche modo ci arrivò, e il 30 agosto, in una giornata di novanta gradi, Carvajal si trovò sulla linea di partenza, indossando scarpe da strada, una camicia a maniche lunghe, pantaloni sbiaditi e un berretto. Un poliziotto di New York, Martin Sheridan, che in seguito avrebbe vinto la medaglia d’oro nel disco, prese un paio di forbici e tagliò i pantaloni di Carvajal alle ginocchia per fargli prendere aria.

Quando prese posto nella folla di partenza, Carvajal si trovò in uno strano gruppo per correre la prima maratona olimpica in America. Oltre a corridori di distanza legittimi come Sam Mellor, John Lordon e Michael Spring, ognuno dei quali aveva vinto la maratona di Boston, c’erano uno scioperante professionista di Chicago e due tribù Zulu, di nome Lentauw e Yamasani, che erano alla fiera come parte della mostra sulla guerra boera e pensavano di prendersi il pomeriggio libero per correre.

In molti modi Carvajal ha incapsulato i Giochi Olimpici del 1904. Non aveva soldi, era mal equipaggiato e non sapeva cosa stava facendo. Ma lo spirito contava molto, e quando la pistola di partenza suonò, il piccolo postino si avviò lungo il percorso di 24,8 miglia (allora era più corto di oggi) con il cuore contento.

Ne avrebbe avuto bisogno. La strada era intasata da uomini a cavallo che cercavano di liberare la strada e che diventavano essi stessi un ostacolo per i corridori. Inoltre, c’erano allenatori in bicicletta che ingombravano il percorso e automobili che sputavano fumi di benzina.

Una volta in marcia, tuttavia, Carvajal si divertì enormemente. Chiacchierava con gli spettatori lungo la strada, quando riusciva a distinguerli tra le nuvole di polvere, e quando aveva fame, usciva dal percorso per invadere un frutteto e divorare qualche mela. La maratona è un evento estenuante, ma c’è un aspetto positivo. C’è un sacco di tempo.

La turbolenta storia delle Olimpiadi precede Omero. Secondo un resoconto, i giochi iniziarono quando Zeus lottò con suo padre, Crono, per il dominio della terra. Questa storia è dubbia anche per gli standard della mitologia, ma è stata raccontata così spesso che è diventata parte della leggenda accettata dei Giochi Olimpici.

La maggior parte degli stranieri rimase a casa, così divenne principalmente un incontro tra club di atletica.

I primi Giochi registrati furono nel 776 a.C., e la gara più importante fu vinta da Coroebus di Elis, che sfrecciò lungo un prato lungo il fiume Alpheus e fu premiato con una corona di olivo selvatico intrecciato da un albero sacro a Ercole. Anche se i Giochi iniziarono come una festa religiosa, ben presto il denaro cominciò ad avere la precedenza sulle corone. I Giochi divennero grandi e affollati eventi secolari. I giocatori di pallacanestro dei giorni nostri, a cui viene chiesto di giocare una partita in Europa alle tre del mattino per obbligare la televisione americana, potrebbero trovare conforto nel sapere che durante i settantasette Giochi, un pugile ateniese, Callias, si lamentò che le corse dei carri erano durate così tanto che fu costretto a combattere al chiaro di luna. I Giochi durarono per più di un millennio, fino al 394 d.C., quando l’imperatore cristiano di Roma, Teodosio I, li bandì come un rito pagano.

L’ideale olimpico morì duramente. Incoraggiati dalla poesia della celebrazione dei giochi di Pindaro, gli uomini si aggrapparono alla convinzione che in qualche modo il mondo potesse abbandonare i conflitti armati nell’interesse del buon sport. Il fondatore dei giochi moderni era un francese donchisciottesco, il barone Pierre de Coubertin, un atleta dilettante di piccola distinzione che ha remato e scherma un po’ e si dilettava nel nudismo. Un patriota francese, Coubertin agonizzava sulla sconfitta della Francia dalla Germania nel 1871 e sentiva la Francia deve ringiovanire se stesso rimodellando il suo sistema educativo lungo le linee degli inglesi, che hanno incorporato gli sport nei loro programmi. Il Duca di Wellington non ha mai detto: “La battaglia di Waterloo è stata vinta sui campi da gioco di Eton”, ma Coubertin probabilmente pensava di sì.

Anche se aveva una mentalità elevata, Coubertin, conosciuto come le Rénovateur, era una specie di truffatore. Poteva con la stessa facilità produrre un membro della nobiltà per affrontare una cena di raccolta fondi o fornire una statistica fasulla. Tuttavia, il suo tema che i Giochi potrebbero costituire “una repubblica di muscoli” era attraente. Se lo sport non poteva porre fine alle guerre, Coubertin ha detto, potrebbe almeno migliorare la loro qualità. “Un esercito di sportivi”, scrisse, “sarebbe più umano, più pietoso nella lotta e più calmo e gentile dopo”.

Attraverso una tenace persistenza, Coubertin finalmente prevalse sul governo greco per servire come ospite ai giochi di Atene, e nel 1896, tra una raffica di colombe, i giochi olimpici sono stati rinati.

Anche se gli Stati Uniti hanno inviato nulla approssimativo una squadra nazionale in Grecia, gli americani lì spazzato nove su dodici eventi principali pista. (Vedi riquadro a pagina 38.)

Era naturale, quindi, che i giochi olimpici, dopo aver viaggiato fino all’amata Parigi di Coubertin nel 1900, arrivassero in America. I nostri atleti avevano già raccolto la maggior parte delle medaglie che erano state assegnate.

Se per il momento sembra che abbiamo perso le tracce del coraggioso postino cubano, non è sorprendente. Come i Giochi nel loro complesso, la maratona è stata un groviglio fin dall’inizio e difficile da seguire. Solo quattordici dei trentadue partenti hanno finito. “Le strade erano così piene di veicoli che i corridori dovevano costantemente schivare cavalli e carri”, ha notato uno spettatore. “Le nuvole di polvere sulla strada erano così dense che spesso i corridori non potevano essere visti”

Lordon iniziò a vomitare dopo dieci miglia e si arrese. Mellor si ritirò dopo sedici. Lentauw perse tempo prezioso quando fu portato fuori dal percorso e inseguito in un campo di grano da due grossi cani. Un altro corridore che uscì dalla gara per un po’ fu Fred Lorz. Rappresentando il Mohawk Athletic Club, Lorz ha condotto per le prime miglia, finché non si è fermato per i crampi. Poi barcollò, esausto, sul lato della strada, si sedette e salutò debolmente gli altri corridori che passavano. Più tardi salì su un camion e fu guidato per diverse miglia finché non si sentì meglio.

La scelta di St. Louis come sede dei Giochi rappresentò un infelice compromesso. Originariamente previsto per Chicago, i giochi sono stati spostati a sud su sollecitazione del presidente Theodore Roosevelt in modo che potesse essere tenuto in concomitanza con la fiera mondiale di St. Louis, commemorando l’acquisto della Louisiana. Barone Coubertin correttamente intuito che i giochi sarebbero stati solo un sideshow atletico per la fiera. Sentendo le voci che gli americani prevedevano di mettere in scena una gara di sputi di succo di tabacco a lunga distanza, Coubertin ha alzato le mani e si è tenuto alla larga. Il pensiero non era così folle come poteva sembrare. In varie occasioni le Olimpiadi hanno incluso eventi disparati come l’alpinismo, il canto corale, l’oscillazione dei manubri e il bowling sul green.

Gli americani avrebbero dovuto mandare una nave a prendere le squadre europee, ma non arrivò mai e la maggior parte dei concorrenti continentali rimase a casa. Non un solo atleta francese o inglese fece il viaggio. Di conseguenza, l’evento sportivo internazionale che Coubertin aveva sperato si ridusse essenzialmente a un incontro su pista tra il New York Athletic Club e la Chicago Athletic Association, per un trofeo donato da A. G. Spalding, il produttore di attrezzature atletiche, che New York vinse per un solo punto. Era difficile sostenere l’interesse del pubblico per le Olimpiadi come evento, perché si estendeva dal 1º luglio al 23 novembre per fornire alla fiera un’attrazione continua. La folla raramente superava le diecimila persone in un giorno, un’affluenza scarsa se si considera che pochi anni prima una gara di barche sul Tamigi tra l’Università di Harvard e Oxford aveva attirato un numero dieci volte superiore.

Ma se le Olimpiadi del 1904 furono uno spettacolo tutto americano, i risultati furono più che rispettabili per gli standard dell’epoca. Nei ventuno eventi di atletica che si erano tenuti in precedenza, gli americani nel 1904 stabilirono tredici record olimpici, e sette degli altri otto erano già detenuti da americani.

Il nome di Ray Ewry è ormai quasi dimenticato perché gli eventi che lo videro protagonista non fanno più parte del calendario dell’atletica, ma all’epoca era uno dei nostri eroi sportivi più popolari. La vita di Ewry era la classica storia di un giovane che voleva diventare un grande atleta. Vittima della poliomielite infantile, intraprese una serie di esercizi per aumentare la forza nelle sue gambe. Quando raggiunse la Purdue University, eccelleva come saltatore in piedi. Aveva ventisette anni quando andò ai Giochi di Parigi e vinse il salto in alto in piedi, il salto in largo in piedi e il salto triplo in piedi. Ripeté la sua vittoria nel triplo a St. Louis e vinse altre quattro gare di salto nelle due Olimpiadi successive. Quello di Ewry fu un record storico: dieci eventi e dieci medaglie d’oro in quattro Olimpiadi.

C’erano altri eroi in abbondanza per la squadra americana a St. Archie Hawn, il Meteor di Milwaukee, corse per primo nei 60 metri, 100 metri e 200 metri. James D. Lightbody, che rappresentava la Chicago Athletic Association, fu un altro triplice vincitore. Lunedì 29 agosto, è arrivato da dietro nei 2.500 metri per battere di un secondo il quotato campione irlandese John DaIy. Giovedì si è scatenato negli 800 metri, strappando cinque secondi al record olimpico. Sabato ha stabilito un record olimpico e mondiale correndo i 1.500 metri in 4:05.4. Poche ore dopo ha partecipato alle quattro miglia di corsa campestre a squadre, ma ha potuto ottenere solo un secondo posto.

Per il suo posto nella storia greca, la maratona è sempre stata un evento di primo piano nei Giochi Olimpici. È un evento che distrugge gli inadatti, e le vittime a St. Louis sono state insolitamente alte. William Garcia, un corridore di San Francisco, iniziò ad avere un’emorragia e crollò a terra vicino alla morte per il calore e i fumi che riempivano l’aria. Due funzionari rimasero gravemente feriti quando la loro auto uscì di strada per evitare un corridore e finì in una scarpata. Le mele che Carvajal mangiò erano acerbe e gli causarono un grave caso di crampi allo stomaco, ma ostinatamente ricominciò a correre. Con un’attrazione così alta, anche solo finire la gara sarebbe stato un buon risultato.

Con Lordon e Mellor fuori dalla gara, Thomas Hicks, un operaio inglese di Cambridge, Massachusetts, si ritrovò in testa stanco. In vantaggio di un miglio e mezzo, cercò di sdraiarsi, ma i suoi gestori non ne vollero sapere. Gli hanno somministrato del solfato di stricnina mescolato con albume d’uovo crudo, e Hicks è andato avanti. Il concorrente della maratona più in forma era ormai Fred Lorz. Rinfrescato, la sua uniforme croccante e non sporcata dalla polvere della strada, Lorz passò davanti al campo, salutando e augurando il bene ai corridori dal suo trespolo nel camion.

Le corse a piedi non erano allora gli eventi su pista attentamente controllati che sono oggi. Quattro anni prima, a Parigi, il tracciato per gli ostacoli consisteva in una serie di pali del telefono lunghi 30 piedi, con un salto d’acqua per buona misura. Non c’era acqua a St. Louis; ma non c’erano nemmeno corsie per i corridori, e le gare sembravano più che altro delle fughe.

Nessuno di questi problemi fu aiutato molto dall’arbitraggio. È assiomatico che i giochi olimpici siano gestiti male. Non passa quasi mai senza un grande furore o due per qualche passo falso di un funzionario olimpico. I Giochi del 1904 non fecero eccezione. Dopo aver visto i funzionari olimpici notevolmente più dilettanti dei concorrenti, il New York Sun ha commentato che “quando erano stanchi di ordinare i concorrenti intorno, hanno esercitato la loro autorità ufficiale su ogni altro.”

Un atleta che ha sofferto gravemente dalla cattiva gestione ufficiale era un mezzofondista tedesco, Johannes Runge. Poco prima della gara di campionato degli 800 metri, fu indirizzato erroneamente ad una gara ad handicap che si teneva per i novizi. Runge vinse facilmente, ma stava ancora soffiando forte quando iniziò la sua gara.

C’è stato un vero rabarbaro nei 50 metri stile libero, in cui l’ungherese Zoltan Halmay ha battuto l’americano J. Scott Leary di un piede. Un giudice americano ha dichiarato Leary il vincitore, precipitando una rissa che non è stato sedato fino a quando il giudice ha accettato di chiamare la gara un dead heat e mettere in scena una nuova gara. Halmay vinse facilmente.

Le gare di nuoto, in un lago, si rivelarono particolarmente difficili per i funzionari. Le condizioni erano primitive. I segni della distanza, secondo un rapporto, erano “caotici”; la zattera che i nuotatori usavano come linea di partenza affondò diverse volte; e non c’erano corsie per i nuotatori.

L’americano George Sheldon vinse il tuffo dalla piattaforma di 10 metri sulle vigorose proteste dei tedeschi, che si opponevano al sistema di giudizio americano perché dava credito a come il nuotatore entrava in acqua. I tedeschi ritenevano che se le capriole indicate venivano eseguite correttamente in aria, tutti i requisiti erano soddisfatti. Di conseguenza, i tedeschi tentarono tuffi più difficili degli americani ma persero punti per l’atterraggio a pancia in giù.

In un’altra controversia sulle regole del nuoto, una forte squadra tedesca di staffetta a stile libero fu squalificata sulla linea di partenza quando gli americani protestarono perché tutti i tedeschi non appartenevano allo stesso club di nuoto, come faceva ciascuna delle quattro migliori squadre americane. I giudici americani si pronunciarono a favore della squadra di casa, e la gara fu vinta dal New York Athletic Club.

La maratona era nelle mani di Thomas Hicks, se fosse riuscito a resistere abbastanza a lungo per finire le ultime miglia. I suoi gestori lo affiancarono con la loro automobile, scendendo di tanto in tanto per dare al loro uomo più stricnina e brandy. Per un po’ Hicks camminò semplicemente lungo il percorso collinare, e i suoi gestori lo bagnarono con acqua calda. Quando questo non bastava, lo prendevano per i gomiti e lo aiutavano. Il resto del campo era forse un miglio dietro Hicks quando, sostenuto dagli spettatori lungo la strada che lo acclamavano, cominciò a correre di nuovo da solo.

Le condizioni di nuoto erano primitive; la zattera di partenza continuava ad affondare.

Più avanti, il camion su cui viaggiava Fred Lorz si era rotto. Lorz avrebbe potuto sedersi e aspettare che il campo gli passasse accanto, ma si sentiva fresco, così è sceso e ha iniziato a correre verso il traguardo.

Anche se i giochi olimpici significavano per il grande pubblico l’atletica leggera, Coubertin aveva sperato che fosse rappresentato il più ampio spettro possibile di attività umane. Fu la sua grande delusione che gli eventi di arti e mestieri non furono mai accettati nell’arena olimpica.

Due sport giocati a St. Louis quell’estate furono poi scartati come eventi olimpici. Il golf, che fu abbandonato dopo i Giochi del 1904, fu un trionfo di squadra per l’America. Gli onori individuali, tuttavia, sono andati a un giocatore canadese anticonformista, George Lyon, che ha camminato alla cerimonia sulle sue mani per accettare il suo trofeo d’argento quindicimila dollari. Il campionato di roque fu vinto dall’americano Charles Jacobus. Forma di croquet, la roque si giocava su una superficie dura con sponde rialzate, simile a un layout di golf in miniatura. La roque non era mai stata giocata alle Olimpiadi e non lo fu mai più.

Ma l’evento più strano di tutti fu l’incubo di Coubertin diventato realtà. Mentre lui aveva sperato di mettere in scena un teatro di puro sport, i padroni di casa americani optarono per un po’ di spettacolo. Il 12 e 13 agosto i giochi sono stati sospesi per una mostra di “Antropologia Days,” con concorrenti selezionati tra gli espositori della fiera. Un indiano Sioux non eleggibile per la squadra americana regolare si precipitò a casa vincitore nei 100 metri, e un patagonico prevalse nel lancio del peso, battendo un pigmeo, che riuscì a lanciare il colpo solo tre metri.

Sentendo questo, Coubertin disperato: “In nessun luogo, se non in America, si oserebbe inserire tali eventi in un programma… ma per gli americani tutto è lecito.”

Quando si avvicinava alla fine, Thomas Hicks era in un profondo torpore. Aveva perso dieci chili in poco più di tre ore e stava sentendo gli effetti dei vari farmaci che gli erano stati somministrati. Camminando e inciampando sull’ultima collina, si diresse finalmente verso lo stadio, pronto ad accettare gli allori della vittoria. Sfortunatamente Fred Lorz, con l’aspetto di chi non aveva finito altro che una corsetta nel parco, era sul podio con la figlia del presidente Roosevelt, Alice, ad accettare le congratulazioni di tutti.

Le frodi reali o immaginarie nelle gare di corsa su lunghe distanze hanno fatto parte delle Olimpiadi moderne fin dal loro inizio. Nella maratona del 1896 si scoprì che il terzo classificato, Spiridon Belokas, aveva sequestrato una carrozza lungo il percorso e per gran parte della gara aveva guidato in essa. Quattro anni dopo, a Parigi, un panettiere francese di nome Michel Theato fu accusato di aver preso delle scorciatoie per le strade della città per ottenere la sua vittoria. Ma non c’era molto furto nel cuore di Fred Lorz. Sapeva di essere stato giustamente e pubblicamente battuto. Disse che il suo giro di vittoria era stato solo uno scherzo. L’Amateur Athletic Union, che non ha mai amato le allodole, bandì Lorz da tutte le competizioni future; l’anno successivo, tuttavia, revocò il divieto, e Lorz dimostrò di essere un corridore legittimo vincendo la maratona di Boston senza assistenza automobilistica.

Se si arriva a questo, Hicks, secondo qualsiasi lettura corretta delle regole, avrebbe dovuto essere squalificato tre volte, ma la questione non fu mai sollevata. Fu dichiarato vincitore in 3:28:53, il tempo più lento di oltre mezz’ora nella storia delle Olimpiadi. Ha dovuto essere portato negli spogliatoi, dove quattro medici hanno lavorato su di lui. Poi ha annunciato il suo ritiro dalle corse e ha preso un carrello per tornare al Missouri Athletic Club. Dormì per tutto il tragitto.

Con la vittoria di Hicks nella maratona, la disfatta americana di un campo internazionale ridotto era quasi completa. Su ventidue eventi principali di atletica, gli americani ne avevano vinti ventuno. L’unica rottura nei ranghi era una vittoria a sorpresa di Etienne Desmarteau nel lancio del peso da 58 libbre. Questa vittoria inaspettata si rivelò un imbarazzo per il Canada. Desmarteau aveva preso un congedo francese dal dipartimento di polizia di Montreal per partecipare alle Olimpiadi ed era stato licenziato. Dopo la sua vittoria, il suo avviso di licenziamento fu tranquillamente perso.

L’America vinse settantasette medaglie d’oro; Cuba fu seconda con cinque, tutte nella scherma. Gli Stati Uniti hanno spazzato tutti i pesi e le classificazioni nella boxe e nel wrestling e sono stati supremi nelle gare di canottaggio. Ci furono alcune delusioni. Il calcio non è mai stato uno sport forte in America; a St. Louis vinse il Canada, e l’unico gol segnato dalla squadra americana di Santa Rosa finì nella sua stessa rete.

A volte gli americani furono semplicemente fortunati. Un apprezzato saltatore in alto ungherese, Lajos Gönczy, arrivò a St. Louis con diverse bottiglie di vino Tokay, che gli piaceva consumare tra un salto e l’altro. I suoi allenatori inorriditi requisirono la sua scorta, e un sobrio Gönczy bombardò a cinque piedi e nove pollici, finendo quarto dietro l’americano Sam Jones, che vinse con un salto di cinque piedi e undici pollici. Più tardi, in un evento non ufficiale e ben fortificato con Tokay, Gönczy navigò facilmente oltre sei piedi e due pollici.

L’America sbaragliò il campo ridotto e vinse settantasette medaglie d’oro.

In generale, le Olimpiadi del 1904 ebbero giudizi contrastanti. L’America era, naturalmente, soddisfatta della sua virtuale pulizia. Un funzionario olimpico ungherese, Ferenc Kemény, lo era meno. Riferì a Coubertin: “Non ho assistito solo a una gara sportiva, ma anche a una fiera dove si faceva sport, dove si barava, dove si esponevano mostri per gioco”

E che dire di Félix Carvajal, l’omino dell’Avana? Nonostante i crampi allo stomaco, le esalazioni di gas e l’enorme inesperienza, arrivò quarto, perdendo una medaglia ma, come ama dire la confraternita degli scrittori sportivi, conquistando un posto nel cuore degli appassionati di sport di tutto il mondo.

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