Le ragazze con autismo sembrano mascoline, lo studio mostra, dando sostegno alla teoria del cervello maschile estremo

Ott 19, 2021
admin

Un nuovo studio suggerisce che i ragazzi e le ragazze con autismo hanno caratteristiche facciali che sono più maschili che femminili. Una fronte più ampia e una faccia centrale più stretta sono tra i vari tratti distintivi. I risultati, pubblicati su Scientific Reports, potrebbero fornire prove per una teoria controversa che vede l’autismo come il risultato di un “cervello maschile estremo”.

Con la ricerca sull’autismo, la sorellanza è potente

Molte condizioni associate allo sviluppo del cervello producono tratti fisici caratteristici, e i ricercatori della University of Western Australia si sono chiesti se questa tendenza si sia estesa allo spettro autistico. Hanno condotto un’attenta analisi delle composizioni facciali di 54 ragazzi autistici e 54 non autistici, così come 20 autistici e 60 ragazze non autistiche. Hanno scelto di concentrarsi sui bambini preadolescenti sulla base dell’evidenza consolidata che i livelli di ormoni sessuali aumentano nella pubertà, dando luogo a normali cambiamenti negli attributi fisici, compresi quelli del viso. Concentrarsi sugli anni più giovani significava che qualsiasi caratteristica individuata sarebbe stata più probabilmente dovuta a qualcosa di diverso dall’invecchiamento. Hanno esaminato attentamente i volti dei partecipanti allo studio per 11 caratteristiche facciali tipicamente associate al sesso di una persona.

I ricercatori hanno trovato distinte somiglianze facciali in ragazzi e ragazze con autismo rispetto a quelli nel gruppo di controllo. Questi includevano differenze nella larghezza della base alare (o narici); altezza del naso e del labbro superiore; larghezza e altezza della fronte; altezza della guancia superiore destra; e altre sottili differenze facciali. In tutti questi casi, i partecipanti con autismo sono apparsi più vicini a ciò che è tipicamente caratterizzato come un volto maschile. Altri risultati erano in linea con studi simili che hanno definito il fenotipo facciale autistico come una maggiore altezza e larghezza della bocca, e diminuita altezza della faccia centrale.

“Le indagini nella struttura facciale di individui di ASD hanno il potenziale per rivelare maggiori intuizioni nei percorsi biologici che portano all’autismo,” i ricercatori hanno scritto nel loro studio.

Hanno anche riconosciuto alcuni limiti al loro studio. I dati sull’esposizione al testosterone prenatale non era disponibile, per esempio. Al fine di stabilire completamente l’associazione tra i tipi di viso e l’esposizione al testosterone, sarebbe necessario condurre studi che hanno misurato i livelli di ormone nel liquido amniotico o sangue del cordone ombelicale. Lo studio inoltre non ha incluso i dati che misurano i livelli di testosterone da un mese a tre mesi, un momento dello sviluppo del bambino noto come “mini-pubertà” quando i livelli ormonali effettivamente aumentano.

Lo sforzo di identificare un fenotipo facciale per l’autismo potrebbe aiutare a migliorare le valutazioni cliniche, portando alla diagnosi in un’età più giovane e interventi e trattamenti più precoci.

I sostenitori della teoria estrema del cervello maschile possono vedere questo nuovo studio come supporto alla loro affermazione. Coniata nel 2002 da Simon Baron-Cohen, ora direttore dell’Autism Research Centre di Cambridge, in Inghilterra, la teoria dice che le persone con autismo mostrano attributi di personalità e comportamenti tipicamente associati al genere maschile, come la mancanza di empatia e il pensiero rigido. Questi tratti comuni delle persone con autismo, la teoria afferma, sono il risultato di più alti livelli di esposizione dell’ormone maschile testosterone durante lo sviluppo fetale. Molti esperti hanno criticato la teoria.

La fenotipizzazione facciale è già usata per identificare e aiutare a diagnosticare altri disturbi genetici e del neurosviluppo come la sindrome di Down, caratterizzata da occhi a mandorla inclinati verso l’alto, un viso e un naso più piatto e orecchie più piccole. La sindrome alcolica fetale produce anche caratteristiche facciali distintive in un bambino che includono un naso all’insù, un labbro superiore sottile e una piccola circonferenza della testa, tra gli altri, secondo la rivista American Family Physician.

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