Picco del petrolio: Teoria o mito?

Gen 6, 2022
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Il picco del petrolio – il momento in cui la produzione di petrolio nazionale o globale raggiunge il suo massimo e comincia a diminuire per sempre – si profila all’orizzonte da decenni. Innumerevoli rapporti di ricerca, studi governativi e analisi dell’industria petrolifera hanno cercato di stabilire l’anno esatto in cui si verificherà il picco del petrolio, senza successo.

La posta in gioco è innegabilmente alta: Gran parte della civiltà umana è ora inestricabilmente legata a una fornitura prontamente disponibile di petrolio e prodotti petroliferi poco costosi. Dal riscaldamento, dalla produzione di elettricità e dai trasporti ai cosmetici, alle medicine e ai sacchetti di plastica, la vita moderna si basa sul petrolio.

Teoria del picco del petrolio: I primi anni

Nell’ottobre del 1973, il mondo fu scosso dall’embargo petrolifero dell’OPEC. I membri dell’Organizzazione dei paesi esportatori di petrolio si accordarono per interrompere le esportazioni di petrolio verso gli Stati Uniti, gran parte dell’Europa occidentale, il Giappone e molte altre nazioni.

Anche se l’embargo petrolifero durò solo cinque mesi (fino a marzo 1974), inviò onde d’urto in tutto il mondo industrializzato e sottolineò la nostra totale dipendenza dal petrolio. Molti capi di governo e istituzioni accademiche si resero conto, anche dopo la fine dell’embargo, che l’economia globale del petrolio non poteva durare per sempre.

Anni prima, nel 1956, il geologo M. King Hubbert della Shell Oil Company (e più tardi dell’U.S. Geological Survey) aveva previsto che la produzione di petrolio nei 48 stati inferiori degli Stati Uniti avrebbe raggiunto il picco intorno al 1970.

Anche se i suoi commenti hanno generato molte polemiche, è stato poi rivendicato quando istituzioni come la National Academy of Sciences e l’Energy Information Agency (EIA) hanno confermato che la sua ormai famosa curva a campana che prevedeva il picco del 1970 era corretta, nonostante previsioni molto più rosee fatte dall’industria e dagli analisti del governo.

“Hubbert ha ottenuto molta notorietà durante la sua vita per aver correttamente previsto che il petrolio statunitense avrebbe raggiunto il picco nel 1970”, ha detto Alan Carroll, un geologo dell’Università del Wisconsin-Madison e autore di “Geofuels: Energy and Earth” (Cambridge University Press, 2015). “Quella stessa logica è stata estesa alla produzione mondiale di petrolio, e ci sono state molte previsioni che la produzione globale raggiungerà un picco, nessuna delle quali è ancora accaduta”, ha detto Carroll.

Quando Hubbert ha rivolto il suo sguardo alla produzione mondiale di petrolio nel 1974, il suo rapporto è stato altrettanto inquietante, soprattutto alla luce dell’embargo petrolifero dell’OPEC: ha previsto che il picco della produzione mondiale di petrolio si sarebbe verificato nel 1995, supponendo che le attuali tendenze di produzione e utilizzo continuino.

Nel 1988, Hubbert ha detto in un’intervista: “Siamo in una crisi nell’evoluzione della società umana. È unica sia nella storia umana che in quella geologica. Non è mai successo prima e non può accadere di nuovo. Il picco del petrolio esiste?

Da quando Hubbert ha introdotto il concetto di picco del petrolio, innumerevoli meteorologi di ogni angolo del mondo industriale, governativo e accademico hanno cercato di confermare o confutare la previsione di Hubbert.

Il geologo Kenneth S. Deffeyes, autore di “When Oil Peaked” (Hill e Wang, 2010), ha affermato che il picco del petrolio è avvenuto il giorno del ringraziamento del 2005. Nel frattempo, il geologo petrolifero Colin Campbell, uno dei fondatori dell’Associazione per lo studio del picco del petrolio (ASPO), una volta ha stimato che il picco del petrolio si era verificato intorno al 2010, ma le sue opinioni sono cambiate un po’ quando sono diventati disponibili nuovi dati.

Il problema è che determinare quando si verificherà il picco del petrolio, se si è già verificato, o se si verificherà affatto, dipende da una serie sempre mutevole di ipotesi e variabili.

“Il presupposto fondamentale dell’analisi del picco del petrolio è che si ha una conoscenza preliminare di quali sono le riserve disponibili, e in realtà non è così”, ha detto Carroll.

Le riserve sono la quantità nota di petrolio che può essere estratto dati i prezzi attuali e la tecnologia attuale, ha spiegato Carroll. Ma il picco del petrolio dipende anche dai prezzi del petrolio e dalla tecnologia disponibile. Per esempio, la fratturazione idraulica, detta anche fracking, ha aperto numerosi giacimenti di petrolio in aree che una volta erano considerate esaurite o troppo costose da sviluppare.

Come risultato dell’espansione della produzione di fracking, luoghi come il Nord Dakota – sede della formazione Bakken di roccia scistosa contenente petrolio – stanno ora vivendo un boom del petrolio, e probabilmente cambieranno il quadro energetico globale in modo drammatico nel prossimo decennio.

Grazie al fracking, invece di assomigliare a una curva a campana, la produzione di petrolio degli Stati Uniti è di nuovo in aumento. Fino alla prima metà del 2014, gli Stati Uniti hanno prodotto una media di 8,3 milioni di barili al giorno. “Potremmo avere un secondo picco negli Stati Uniti”, ha detto Carroll. “Forse Hubbert non aveva ragione.”

Offerta e domanda di petrolio

La domanda di combustibili fossili è un altro fattore critico nel dibattito sul picco del petrolio. Paesi in via di sviluppo come Cina, India e Brasile sono diventati grandi mercati per il petrolio (e altri combustibili fossili come il carbone). Man mano che questi enormi mercati si espandono – e che la popolazione globale continua ad aumentare oltre la soglia dei 7 miliardi – la domanda di petrolio aumenta.

E man mano che la domanda di combustibili fossili come il petrolio aumenta, l’offerta di queste risorse diminuisce, o così alcuni hanno sostenuto. Ma la quantità di petrolio disponibile non è uniforme. Per esempio, le stime delle riserve possono essere imprecise. Nella San Joaquin Valley in California, la produzione ha ben superato la stima iniziale di 800 milioni di barili, con 2,5 miliardi di barili già trivellati e la produzione che continua a crescere attraverso sforzi di recupero secondari, ha detto Carroll.

Gli analisti dell’industria petrolifera spesso descrivono le risorse di petrolio in termini di petrolio convenzionale e non convenzionale. Il petrolio convenzionale descrive il petrolio che è disponibile attraverso tecnologie più tradizionali e meno costose, come i pozzi di petrolio che punteggiano i paesaggi dal Texas occidentale all’Arabia Saudita.

Il petrolio non convenzionale, tuttavia, non è facilmente o economicamente disponibile. Fonti come le sabbie bituminose del Canada, gli oli di scisto della formazione Bakken, l’olio di carbone (combustibile liquefatto dal carbone) e i biocarburanti (etanolo, biodiesel e altri combustibili liquidi da piante come la switchgrass) dovrebbero costituire una risorsa sempre più importante nel XXI secolo.

“Potremmo colpire un picco in termini di petrolio convenzionale, ma dietro ci sono le sabbie bituminose, gli scisti bituminosi, gli idrati di metano, e questi impediranno al consumo di cadere semplicemente in un modo di picco”, ha detto Carroll.

Costi e benefici del petrolio non convenzionale

L’amministratore dell’EIA Adam Sieminski sottolinea una questione cruciale in ciò che rende disponibile il petrolio – il suo costo. Quando il prezzo del petrolio raggiunge un certo punto, diventa redditizio trivellare in aree e in modi che non sarebbero redditizi se il petrolio fosse troppo economico.

“La questione non è quando si esaurirà il petrolio, ma quando si esauriranno i soldi per ottenere il petrolio”, ha detto Carroll.

La perforazione in acque profonde, per esempio, è una procedura di perforazione costosa e rischiosa che di solito si svolge a miglia al largo in acque profonde più di 500 piedi (152 metri). Circa l’80% del petrolio prodotto nel Golfo del Messico proviene da pozzi in acque profonde, secondo la U.S. Energy Information Administration.

I rischi delle trivellazioni in acque profonde – e di tutto lo sviluppo del petrolio non convenzionale – sono stati messi in forte evidenza nel 2010, quando il pozzo Deepwater Horizon della BP è esploso, uccidendo 11 persone e riversando circa 205 milioni di galloni (776 milioni di litri) di petrolio nel Golfo del Messico. È stata la più grande fuoriuscita di petrolio nella storia degli Stati Uniti, eclissando anche la fuoriuscita di petrolio della Exxon Valdez del 1989.

Nonostante gli alti costi e i rischi, l’esplorazione e la perforazione di petrolio non convenzionale ha senso quando il prezzo del petrolio è alto – e secondo i consulenti energetici Wood Mackenzie, la spesa per la perforazione in acque profonde dovrebbe crescere da 43 miliardi di dollari nel 2012 a 114 miliardi nel 2022.

Quindi, la quantità di petrolio disponibile per la raffinazione non è fissa, anche se la quantità totale di petrolio sulla Terra è finita.

Un picco, o un plateau?

In un rapporto molto citato (e molto criticato) del 2006, Cambridge Energy Research Associates (CERA) ha presentato un’analisi che ha trovato 3,74 trilioni di barili di petrolio disponibili – molto di più dei 1.2 trilioni di barili stimati dal CERA.2 trilioni di barili stimati da alcune analisi precedenti.

La loro ricerca ha suggerito che la produzione di petrolio non raggiungerà semplicemente un picco, seguito da un calo precipitoso. Invece, “la produzione globale seguirà alla fine un ‘plateau ondulato’ per uno o più decenni prima di diminuire lentamente.”

Dalla loro ricerca, il CERA ha anche determinato che “il profilo della produzione globale non sarà una semplice curva logistica o a campana postulata dal geologo M. King Hubbert, ma sarà una curva a campana. King Hubbert, ma sarà asimmetrico – con la pendenza del declino più graduale … sarà un altopiano ondulato che può durare per decenni.”

La loro analisi mette in discussione l’idea stessa di “picco del petrolio” come un modello utile per le previsioni energetiche o la politica governativa: “La teoria del ‘picco del petrolio’ causa confusione e può portare ad azioni inappropriate e distogliere l’attenzione dai problemi reali”, ha detto il direttore del CERA Peter M. Jackson. “Il petrolio è troppo critico per l’economia globale per permettere che la paura sostituisca un’attenta analisi sulle sfide reali della fornitura di combustibili liquidi per soddisfare le esigenze delle economie in crescita.”

Qualunque sia il picco o il plateau della produzione di petrolio, un fatto sottostante guida la questione: “La produzione mondiale di petrolio convenzionale raggiungerà un massimo e poi declinerà”, secondo un’analisi approfondita del 2005 di Robert L. Hirsch e commissionata dal Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti (nota come “il rapporto Hirsch”).

“Prevedere il picco è estremamente difficile a causa delle complessità geologiche, dei problemi di misurazione, delle variazioni dei prezzi, dell’elasticità della domanda e delle influenze politiche”, conclude il rapporto. “Il picco avverrà, ma i tempi sono incerti”

Altri scienziati, come Carroll, si chiedono se un vero picco sarà mai raggiunto, date le notevoli quantità di carbonio immagazzinate nella crosta del pianeta. “C’è il potenziale per un enorme aumento della quantità se si è disposti a scegliere una qualità inferiore”, ha detto.

A prescindere da quando o come la produzione di petrolio inizierà a diminuire, secondo il rapporto Hirsch, i suoi effetti saranno globali e saranno accompagnati da drammatici sconvolgimenti sociali, politici, economici e ambientali.

La mitigazione di questi effetti – attraverso la conservazione e lo sviluppo di fonti di energia alternative – richiederà una pianificazione anticipata e “un intenso sforzo per decenni”, secondo il rapporto. “Non ci saranno soluzioni rapide. Anche i programmi di emergenza richiederanno più di un decennio per dare un sollievo sostanziale”.”

L’ultima parola sul picco del petrolio potrebbe appartenere a Campbell, che è stato tra i primi a prevedere il suo arrivo: “L’età della pietra non è finita perché abbiamo finito la pietra, ma perché bronzo e ferro hanno dimostrato di essere migliori sostituti”, ha scritto nel 2001. “La legna da ardere ha lasciato il posto al carbone; e il carbone al petrolio e al gas, non perché si siano esauriti o scarseggiati, ma perché i sostituti erano più economici e più efficienti. Ma ora, la produzione di petrolio raggiunge un picco senza vedere un sostituto preferito.”

Risorse aggiuntive

  • U.S. Geological Survey National Oil and Gas Assessment – scopri le attuali riserve stimate di petrolio e gas naturale degli Stati Uniti.
  • U.S. Energy Information Administration Energy Outlooks – scopri le proiezioni per l’uso dell’energia negli Stati Uniti e i profili dell’uso dell’energia per i paesi di tutto il mondo

Relazione supplementare di Becky Oskin, Senior Writer

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