De eerste Amerikaanse Olympische Spelen

okt 28, 2021
admin

De meest in het oog springende figuur in de Olympische Spelen van 1904 was een Cubaanse postbode genaamd Félix Carvajal. Toen hij hoorde dat de derde moderne Olympische Spelen in de Verenigde Staten zouden worden gehouden, besloot Carvajal, hoewel hij niets van atletiek afwist, Cuba te vertegenwoordigen op de marathon. Hij zamelde geld in door op een openbaar plein in Havana rond te rennen, een menigte te trekken en vervolgens om geld te bedelen om hem op een boot te krijgen. Aangekomen in New Orleans verloor hij prompt zijn inzet bij een dobbelspel en moest hij zich een weg banen naar St. Louis door te liften en onderweg wat klusjes op te knappen. Op de een of andere manier kwam hij daar, en op 30 augustus, op een zinderende dag van 90 graden, stond Carvajal aan de startlijn, met straatschoenen, een shirt met lange mouwen, een verbleekte broek en een baret op. Een New Yorkse politieagent, Martin Sheridan, die later de gouden medaille zou winnen in het discuswerpen, nam een schaar en knipte Carvajal’s broek af bij de knieën om hem wat lucht te geven.

Toen hij zijn plaats innam in de startende menigte, bevond Carvajal zich in een vreemde groep om de eerste Olympische marathon in Amerika te lopen. Naast legitieme afstandslopers als Sam Mellor, John Lordon en Michael Spring, die elk de marathon van Boston hadden gewonnen, waren er een professionele stakingsbreker uit Chicago en twee Zoeloe-stamleden, Lentauw en Yamasani genaamd, die op de kermis waren als onderdeel van de Boerenoorlogtentoonstelling en dachten dat ze de middag vrij zouden nemen om te gaan hardlopen.

In veel opzichten was Carvajal het toonbeeld van de Olympische Spelen van 1904. Hij had geen geld, hij was slecht uitgerust, en hij wist niet wat hij deed. Maar spirit telde voor veel, en toen het startschot ging, zette de kleine postbode zich met een blij hart in beweging over het parcours van 24,8 mijl (dat toen korter was dan nu).

Hij zou het nodig hebben. De weg was verstopt met mannen te paard die een pad probeerden vrij te maken, en die zelf obstakels werden voor de lopers. Bovendien waren er trainers op fietsen die de route versperden en auto’s die benzinedampen spuwden.

Toen hij eenmaal op weg was, vermaakte Carvajal zich echter uitstekend. Hij kletste met toeschouwers langs de weg als hij ze kon zien in de stofwolken, en als hij honger kreeg, zwaaide hij van het parcours om een boomgaard binnen te dringen en een paar appels te verorberen. De marathon is een slopend evenement, maar er is één goed ding aan. Er is tijd genoeg.

De turbulente geschiedenis van de Olympische Spelen dateert van voor Homerus. Eén verhaal vertelt dat de Spelen begonnen toen Zeus met zijn vader, Kronos, worstelde om de heerschappij over de aarde. Dit verhaal is dubieus, zelfs volgens de normen van de mythologie, maar het is zo vaak verteld dat het deel is gaan uitmaken van de geaccepteerde legende van de Olympische Spelen.

De meeste buitenlanders bleven thuis, zodat het vooral een treffen tussen atletiekclubs werd.

De eerste geregistreerde Spelen vonden plaats in 776 v. Chr. en de belangrijkste wedstrijd werd gewonnen door Coroebus van Elis, die door een weide langs de rivier de Alpheus liep en een krans van wilde olijven kreeg, gevlochten van een boom die aan Hercules was gewijd. Hoewel de spelen begonnen als een religieus festival, kreeg geld al gauw de overhand over kransen. De Spelen werden grote, drukbezochte seculiere evenementen. De basketbalspelers van vandaag die om drie uur ’s nachts in Europa een wedstrijd moeten spelen om de Amerikaanse televisie te plezieren, kunnen zich troosten met de wetenschap dat tijdens de zevenenzeventigste Spelen een Atheense bokser, Callias, klaagde dat de wagenrennen zo lang hadden geduurd dat hij gedwongen was bij maanlicht te vechten. De spelen duurden meer dan een millennium, tot 394 na Christus, toen de christelijke keizer van Rome, Theodosius I, ze als een heidens ritueel verbood.

Het Olympisch ideaal stierf hard. Aangevuurd door de poëzie van Pindar’s viering van de spelen, klampte men zich vast aan het geloof dat de wereld op de een of andere manier gewapende conflicten kon laten varen in het belang van goede sport. De grondlegger van de moderne spelen was een quixotische Fransman, baron Pierre de Coubertin, een amateur-atleet van weinig aanzien die een beetje roeide en schermde en een beetje nudisme beoefende. Coubertin, een Franse patriot, was gekweld door de nederlaag van Frankrijk door Duitsland in 1871 en vond dat Frankrijk zichzelf moest verjongen door zijn onderwijssysteem te hervormen naar het voorbeeld van de Engelsen, die sport in hun programma’s hadden opgenomen. De Hertog van Wellington heeft nooit echt gezegd: “De Slag bij Waterloo is gewonnen op de sportvelden van Eton”, maar Coubertin dacht waarschijnlijk van wel.

Hoewel hooggestemd, was Coubertin, bekend als le Rénovateur, een beetje een oplichter. Hij kon met evenveel gemak een edelman vinden voor een diner om fondsen te werven of een nepstatistiek leveren. Maar zijn idee dat de Spelen “een republiek van spieren” konden vormen, was aantrekkelijk. Als sport geen einde kon maken aan oorlogen, zei Coubertin, kon het op zijn minst de kwaliteit ervan verbeteren. “Een leger van sporters,” schreef hij, “zou menselijker zijn, meewariger in de strijd en kalmer en zachtaardiger erna.”

Door hardnekkig volhouden wist Coubertin uiteindelijk de Griekse regering over te halen als gastheer op te treden voor de Spelen in Athene, en in 1896, te midden van een vlaag van duiven, werden de Olympische Spelen herboren.

Hoewel de Verenigde Staten niets stuurden dat ook maar in de buurt kwam van een nationaal team naar Griekenland, veegden de Amerikanen daar negen van de twaalf grote baanwedstrijden van de baan. (Zie kader op blz. 38.)

Het was dus vanzelfsprekend dat de Olympische Spelen, na in 1900 naar Coubertins geliefde Parijs te zijn gereisd, vervolgens naar Amerika zouden komen. Onze atleten hadden al de meeste medailles in de wacht gesleept.

Als we de dappere Cubaanse postbode op dit moment uit het oog lijken te zijn verloren, is dat niet verwonderlijk. Net als de Spelen als geheel was de marathon vanaf het begin een kluwen en moeilijk te volgen. Slechts veertien van de tweeëndertig starters haalden de finish. “De wegen waren zo bezaaid met voertuigen dat de lopers voortdurend paarden en wagens moesten ontwijken,” merkte een toeschouwer op. “De stofwolken op de weg waren zo dicht dat de lopers vaak niet te zien waren.”

Lordon begon na tien mijl te braken en gaf op. Mellor trok zich terug na zestien. Lentauw verloor kostbare tijd toen hij van het parcours werd afgereden en door twee grote honden door een maïsveld werd achtervolgd. Een andere loper die een tijdje uit de race verdween was Fred Lorz. Lorz, die de Mohawk Athletic Club vertegenwoordigde, leidde de eerste kilometers, totdat hij met kramp uitviel. Toen wankelde hij uitgeput naar de kant van de weg, ging zitten en zwaaide zwakjes naar de andere lopers die voorbij kwamen. Later klom hij in een vrachtwagen en werd een paar kilometer gereden tot hij zich beter voelde.

De keuze van St. Louis als plaats van de Spelen was een ongelukkig compromis. Oorspronkelijk waren de Spelen gepland voor Chicago, maar op aandringen van president Theodore Roosevelt werden ze naar het zuiden verplaatst zodat ze samen met de wereldtentoonstelling van St. Louis konden worden gehouden, ter herdenking van de aankoop van Louisiana. Baron Coubertin voelde terecht aan dat de Spelen slechts een atletische bijzaak zouden zijn voor de wereldtentoonstelling. Toen hij geruchten hoorde dat de Amerikanen van plan waren om een wedstrijd tabakssap spuwen op te zetten, gooide Coubertin zijn handen in de lucht en bleef weg. De gedachte was niet zo gek als ze misschien klonk. Op verschillende tijdstippen omvatten de Olympische Spelen zulke ongelijksoortige evenementen als bergbeklimmen, koorzang, halterzwaaien en bowlen op de green.

De Amerikanen zouden een schip gestuurd hebben om de Europese teams op te pikken, maar het is nooit aangekomen en de meeste Continentale deelnemers bleven thuis. Geen enkele atleet uit Frankrijk of Engeland maakte de reis. Het internationale sportevenement waar Coubertin op had gehoopt, bleef dus beperkt tot een wedstrijd tussen de New York Athletic Club en de Chicago Athletic Association, om een trofee geschonken door A.G. Spalding, de fabrikant van atletiekmateriaal, die New York met één punt verschil won. Het was moeilijk om de belangstelling van het publiek voor de Olympische Spelen als evenement op peil te houden, want ze werden opgerekt van 1 juli tot 23 november om de kermis een blijvende aantrekkingskracht te geven. Het publiek kwam zelden boven de tienduizend op één dag – een schaarse opkomst als je bedenkt dat een paar jaar eerder een bootrace op de Theems tussen Harvard University en Oxford het tienvoudige had getrokken.

Maar als de 1904 Olympics een all-American show was, waren de resultaten meer dan respectabel naar de maatstaven van die tijd. In de eenentwintig baan- en veldwedstrijden die daarvoor waren gehouden, vestigden Amerikanen in 1904 dertien Olympische Spelen-records, en zeven van de andere acht waren al in handen van Amerikanen.

De naam van Ray Ewry is nu zo goed als vergeten omdat de wedstrijden waarin hij schitterde geen deel meer uitmaken van de baan- en veldkalender, maar in die tijd was hij een van onze populairste sporthelden. Ewry’s leven was een klassiek verhaal van een jonge man die zichzelf tot een groot atleet wilde ontwikkelen. Als kind had hij polio, maar hij begon oefeningen te doen om zijn benen sterker te maken. Tegen de tijd dat hij aan de Purdue Universiteit kwam, blonk hij uit als staande springer. Hij was zevenentwintig toen hij naar de Spelen van Parijs ging en won het staand hoogspringen, het staand breedspringen en het staand driespringen. Hij herhaalde zijn drievoudige overwinning in St. Louis en zou nog vier springonderdelen winnen tijdens de volgende twee Olympische Spelen. Ewry’s was een record voor de eeuwigheid: tien onderdelen en tien gouden medailles in vier Olympische Spelen.

Er waren andere helden in overvloed voor het Amerikaanse team in St. Louis. Archie Hawn, de Milwaukee Meteor, werd eerste op de 60 meter, 100 meter en 200 meter sprint. James D. Lightbody, die de Chicago Athletic Association vertegenwoordigde, was een andere drievoudige winnaar. Op maandag 29 augustus kwam hij van een achterstand op de 2500 meter steeplechase om de hooggewaardeerde Ierse kampioen John DaIy met één seconde te verslaan. Op donderdag stormde hij door de 800 meter, waarbij hij vijf seconden van het Olympisch record afsnoepte. Zaterdag vestigde hij een Olympisch en wereldrecord door de 1500 meter te lopen in 4:05.4. Een paar uur later deed hij mee aan de 4-mijls teamcross, maar hij eindigde slechts als tweede.

Dankzij zijn plaats in de Griekse geschiedenis, is de marathon altijd een van de belangrijkste onderdelen van de Olympische Spelen geweest. Het is een evenement dat de ongeschikten vernietigt, en het aantal slachtoffers in St. Louis was ongewoon hoog. William Garcia, een loper uit San Francisco, begon te bloeden en viel bijna dood neer op de grond door de hitte en de dampen die de lucht vulden. Twee ambtenaren raakten zwaargewond toen hun auto van de weg week om een hardloper te ontwijken en van een talud afraasde. De appels die Carvajal at waren onrijp en bezorgden hem hevige buikkrampen, maar hardnekkig begon hij weer te lopen. Met zo’n groot verloop, zou alleen de finish al een goede prestatie zijn.

Met Lordon en Mellor uit de race, bevond Thomas Hicks, een in Engeland geboren koperwerker uit Cambridge, Massachusetts, zich een vermoeide leider. Met een voorsprong van anderhalve mijl, probeerde hij te gaan liggen, maar zijn begeleiders wilden er niets van weten. Ze gaven hem een dosis strychnine sulfaat gemengd met rauw eiwit, en Hicks strompelde verder. De marathondeelnemer in de beste vorm was nu Fred Lorz. Opgefrist, zijn uniform fris en onbesmet door het stof van de weg, reed Lorz langs het veld, zwaaide en wenste de lopers het beste vanaf zijn zitplaats in de truck.

Voetraces waren toen niet de zorgvuldig gecontroleerde baanevenementen die ze vandaag zijn. Vier jaar eerder in Parijs bestond het parcours voor de horden uit een serie telefoonpalen van een halve meter lang, met een watersprong als toemaatje. Er was geen water in St. Louis; maar er waren ook geen banen voor de lopers, en de races leken meer op stampes.

Geen van deze problemen werd veel geholpen door de officiating. Het is axiomatisch dat de Olympische Spelen slecht worden geleid. Er gaat er bijna geen voorbij zonder een of twee grote ophef over een misstap van een Olympische official. De Spelen van 1904 waren geen uitzondering. Na het aanschouwen van Olympische officials die aanzienlijk amateuristischer waren dan de deelnemers, merkte de New York Sun op dat “toen ze moe waren van het commanderen van de deelnemers, ze hun officiële autoriteit op elkaar uitoefenden”.

Een atleet die zwaar te lijden had onder het wanbeleid van de officials was een Duitse middenafstandsloper, Johannes Runge. Kort voor de kampioenswedstrijd over 800 meter werd hij verkeerd aangewezen voor een handicapwedstrijd voor nieuwelingen. Runge won ruim, maar stond nog steeds hard te blazen toen zijn eigen race begon.

Er was een echte rabarber in de 50-meter vrije slag zwemmen, waarin de Hongaar Zoltan Halmay de Amerikaan J. Scott Leary met een voet versloeg. Een Amerikaans jurylid riep Leary uit tot winnaar en dat leidde tot een vechtpartij die pas werd gestaakt toen het jurylid ermee instemde de race voortijdig te beëindigen en een herkansing in te plannen. Halmay won gemakkelijk.

De zwemevenementen, in een meer, bleken bijzonder moeilijk voor de officials. De omstandigheden waren primitief. De afstandsmarkeringen waren, volgens een verslag, “chaotisch”; het vlot dat de zwemmers als startlijn gebruikten zonk verscheidene malen; en er waren geen banen voor de zwemmers.

De Amerikaan George Sheldon won de 10-meter platformduik tegen de hevige protesten van de Duitsers, die bezwaar maakten tegen het Amerikaanse jurering systeem omdat het krediet gaf voor de manier waarop de zwemmer in het water kwam. De Duitsers vonden dat als de aangegeven salto’s in de lucht goed werden uitgevoerd, aan alle eisen was voldaan. Als gevolg daarvan probeerden de Duitsers moeilijkere duiken dan de Amerikanen maar verloren punten voor het landen op hun buik.

In een andere zwem-regels controverse werd een sterke Duitse vrije slag estafette ploeg gediskwalificeerd bij de startlijn toen de Amerikanen protesteerden dat alle Duitsers niet tot dezelfde zwemclub behoorden, zoals elk van de vier Amerikaanse top teams wel deed. De Amerikaanse jury besliste in het voordeel van de thuisploeg, en de race werd gewonnen door de New York Athletic Club.

De marathon was in handen van Thomas Hicks als hij zich lang genoeg kon inhouden om de laatste paar mijl te voltooien. Zijn begeleiders reden naast hem in hun auto en stapten af en toe uit om hun man meer strychnine en brandy te geven. Een tijdje liep Hicks gewoon over het heuvelachtige parcours, en zijn begeleiders baden hem in warm water. Toen dat niet genoeg was, pakten ze hem bij de ellebogen en hielpen hem op weg. De rest van het veld was misschien een mijl achter Hicks toen hij, aangemoedigd door de toeschouwers langs de weg die hem aanmoedigden, weer op eigen kracht begon te lopen.

De zwemomstandigheden waren primitief; het startvlot bleef zinken.

Vooruit had de vrachtwagen waarin Fred Lorz reed pech. Lorz had kunnen blijven zitten en wachten tot het veld langs hem zou komen, maar hij voelde zich fris, dus stapte hij uit en begon te rennen naar de eindstreep.

Hoewel de Olympische spelen atletiek voor het grote publiek betekenden, had Coubertin gehoopt dat een zo breed mogelijk spectrum van menselijke inspanning vertegenwoordigd zou zijn. Het was zijn grote teleurstelling dat kunst- en nijverheidsevenementen nooit in de Olympische arena werden toegelaten.

Twee sporten die die zomer in St. Louis werden gespeeld, werden later afgevoerd als Olympische evenementen. Golf, dat na de Spelen van 1904 werd geschrapt, was een triomf voor Amerika als team. De individuele eer ging echter naar een capriolen uithalende Canadese speler, George Lyon, die op zijn handen naar de ceremonie liep om zijn zilveren trofee van vijftienhonderd dollar in ontvangst te nemen. Het roque-kampioenschap werd binnengehaald door de Amerikaan Charles Jacobus. Roque, een vorm van croquet, werd gespeeld op een harde ondergrond met verhoogde zijborden, vergelijkbaar met een minigolfbaan. Roque was nog nooit gespeeld in de Olympische Spelen en is dat ook nooit meer geworden.

Maar de vreemdste gebeurtenis van allemaal was Coubertins nachtmerrie die uitkwam. Terwijl hij had gehoopt op een theater van pure sport, kozen de Amerikaanse gastheren voor een beetje showbusiness. Op 12 en 13 augustus werden de Spelen onderbroken voor een tentoonstelling van de “Antropologiedagen”, met deelnemers die uit de exposanten van de kermis werden geplukt. Een Sioux indiaan die niet in aanmerking kwam voor het reguliere Amerikaanse team kwam als winnaar uit de bus op de 100 meter sprint, en een Patagoniër zegevierde bij het kogelstoten door een Pygmee te verslaan, die erin slaagde het kogelstoten slechts tien voet te werpen.

Hiervan horende, wanhoopte Coubertin: “In geen andere plaats dan Amerika zou men zulke gebeurtenissen op het programma durven zetten… maar voor Amerikanen is alles geoorloofd.”

Toen hij het einde naderde, was Thomas Hicks in een diepe verbijstering. Hij was tien pond afgevallen in iets meer dan drie uur en voelde de effecten van de verschillende medicijnen die hij had gekregen. Lopend en strompelend de laatste heuvel op, baande hij zich uiteindelijk een weg naar het stadion, klaar om de lauweren van de overwinning in ontvangst te nemen. Helaas stond Fred Lorz, die eruitzag alsof hij niet meer dan een rondje in het park had gejogd, op het podium met de dochter van President Roosevelt, Alice, en nam de felicitaties in ontvangst.

Chicanes, echt of ingebeeld, in lange afstand loopevenementen zijn een onderdeel van de moderne Olympische Spelen geweest sinds hun oprichting. Bij de marathon van 1896 werd ontdekt dat de nummer drie, Spiridon Belokas, onderweg een rijtuig in beslag had genomen en er een groot deel van de race in had gereden. Vier jaar later werd in Parijs een Franse bezorger van een bakkerij, Michel Theato, ervan beschuldigd kortere wegen door de straten van de stad te hebben genomen om zijn overwinning te behalen. Maar er was niet veel diefstal in het hart van Fred Lorz. Hij wist dat hij eerlijk en publiekelijk was verslagen. Hij zei dat zijn overwinningsronde slechts een lolletje was geweest. De Amateur Athletic Union, die nooit erg gecharmeerd was van leeuweriken, verbood Lorz van alle toekomstige wedstrijden; het jaar daarop hief zij echter het verbod op en Lorz bewees dat hij een legitieme afstandsloper was door de Boston Marathon te winnen zonder hulp van een auto.

Als het daarop aankomt, had Hicks, bij elke juiste lezing van de regels, drie keer gediskwalificeerd moeten worden, maar de kwestie kwam nooit aan de orde. Hij werd tot winnaar uitgeroepen in 3:28:53, de langzaamste tijd met meer dan een half uur in de geschiedenis van de Olympische Spelen. Hij moest naar de kleedkamer worden gedragen, waar vier doktoren hem behandelden. Daarna kondigde hij aan te stoppen met wielrennen en nam een karretje terug naar de Missouri Athletic Club. Hij sliep de hele weg.

Met Hicks die de marathon won, was de Amerikaanse verplettering van een uitgedund internationaal veld zo goed als compleet. Van de tweeëntwintig grote atletiekwedstrijden, hadden de Amerikanen er eenentwintig gewonnen. De enige onderbreking in de rangen was een verrassende overwinning van Etienne Desmarteau in het gewichtwerpen van 58 pond. Deze onverwachte overwinning bleek een blamage voor Canada. Desmarteau had Frans verlof genomen van het Montreal Police Department om deel te nemen aan de Olympische Spelen en was ontslagen. Na zijn overwinning ging zijn ontslagaanzegging stilletjes verloren.

Amerika won zevenenzeventig gouden medailles; Cuba was tweede met vijf, alle in het schermen. De Verenigde Staten wonnen alle gewichten en klassen in het boksen en worstelen en waren oppermachtig in de roei-evenementen. Er waren een paar teleurstellingen. Louis won Canada, en het enige doelpunt van het Amerikaanse St. Rose team viel in het eigen net.

Soms hadden de Amerikanen gewoon geluk. Een hoog aangeschreven Hongaarse hoogspringer, Lajos Gönczy, arriveerde in St. Louis met een aantal flessen Tokay-wijn, die hij graag tussen de sprongen door dronk. Zijn geschrokken trainers vorderden zijn voorraad, en een nuchtere Gönczy bombardeerde met een sprong van 1.80 m, en werd vierde achter de Amerikaan Sam Jones, die won met een sprong van 1.80 m. Later, in een onofficiële wedstrijd en goed versterkt met tokay, zeilde Gönczy gemakkelijk over de 1.80 meter.

Amerika verpletterde het uitgedunde veld, en won zevenenzeventig gouden medailles.

Over het geheel genomen, trokken de 1904 Olympische Spelen gemengde kritieken. Amerika was, natuurlijk, blij met zijn bijna schone lei. Een Hongaarse Olympische ambtenaar, Ferenc Kemény, was dat minder. Hij rapporteerde aan Coubertin: “Ik was niet alleen aanwezig bij een sportwedstrijd, maar ook op een kermis waar gesport werd, waar vals gespeeld werd, waar monsters voor de grap werden tentoongesteld.”

En wat te denken van Félix Carvajal, de kleine man uit Havana? Ondanks buikkrampen, benzinedampen en enorme onervarenheid eindigde hij als vierde. Hij verloor een medaille, maar veroverde, zoals de sportschrijvers graag zeggen, een plaats in de harten van sportfans overal.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.