The Mystery-and Controversy-Surrounding Hattie McDaniel’s Missing Oscar

jan 19, 2022
admin

Op 29 februari 1940 begaf Hattie McDaniel zich van achter in de zaal naar het podium bij de 12de uitreiking van de Academy Awards om de Oscar voor Beste Bijrol in ontvangst te nemen voor haar rol als Mammy in Gone With the Wind uit 1939, waarmee zij de eerste zwarte was die ooit een Oscar won.

“Ik hoop van harte dat ik mijn ras en de filmindustrie altijd tot eer zal strekken,” zei McDaniel tijdens haar dankwoord, waarin ze hintte op de controverse rond haar overwinning. Om te beginnen zou McDaniel de ceremonie oorspronkelijk niet mogen bijwonen; Gone With the Wind-producer David O. Selznick moest een gunst vragen om de Cocoanut Grove Nightclub van het Ambassador Hotel zover te krijgen een uitzondering te maken op zijn strikte “geen zwarten”-beleid. En zelfs toen ze ermee instemden de regels te versoepelen, was dat onder de voorwaarde dat McDaniel aan een aparte tafel achter in de zaal zou zitten, apart van haar blanke medespelers.

De film was ook controversieel. Veel voorstanders van burgerrechten hadden zich van meet af aan tegen de productie verzet, omdat de film raciale stereotypen in stand zou houden. De NAACP raakte er ook bij betrokken en probeerde de meest beledigende afbeeldingen van zwarte mensen uit het boek uit het script te houden. Ondanks al het werk dat critici van de filmproductie deden om de film te laten sluiten of de racistische voorstellingen af te zwakken, presenteerde Gone With the Wind de Confederatie nog steeds als een eervolle zaak en verheerlijkte de relaties tussen plantage-eigenaars en hun slaven – vooral die van Scarlett O’Hara en haar zwarte kindermeisje, Mammy – en de racistische boventonen van de film worden vandaag de dag nog steeds op grote schaal bekritiseerd. WarnerMedia kondigde deze week aan dat het de film tijdelijk zou verwijderen uit de bibliotheek van HBO Max, met plannen om het terug te brengen met “een bespreking van de historische context en een veroordeling” van de racistische thema’s.

Kortom, McDaniel’s Oscar-overwinning had een meer omstreden achtergrond dan de meeste anderen, waardoor de latere verdwijning van de prijs zelf extra verdacht lijkt.

De lange weg naar Howard University

Voordat McDaniel in oktober 1952 aan borstkanker overleed, had ze in haar testament vastgelegd dat haar Oscar-beeldje aan Howard University moest worden geschonken. Hoewel ze zelf niet naar de universiteit was gegaan, had deze haar carrière gesteund en de studentenspelenorganisatie, de Howard Players, had haar enkele maanden na haar Oscarwinst geëerd met een lunch.

Velen gingen ervan uit dat McDaniel’s Oscar kort na haar dood rechtstreeks naar Howard werd gestuurd, maar het artikel “Finding the Oscar” van W. Burlette Carter uit 2012 in de Howard Law Journal suggereert dat het onderweg nog een paar tussenstops heeft gemaakt. In 1954 gaf een gerechtelijk bevel de executeurs de opdracht om een aantal van McDaniel’s bezittingen, waaronder de Oscar, te verkopen op een boedelverkoop, en een vrouw genaamd Lucille Hamilton, die McDaniel mogelijk kende van de kerk, kocht een aantal items. Hoewel de Oscar niet uitdrukkelijk werd vermeld onder Hamilton’s aanwinsten, denkt Carter dat hij per ongeluk in de categorie “diversen” zou kunnen zijn gevallen, aangezien McDaniel’s Oscar er niet uitzag als het gouden beeldje waaraan we denken als we vandaag het woord “Oscar” horen.

Tot 1943 kregen de Beste Bijrol-acteurs en -actrices elk een plaquette van 5,5 bij 6 inch, bevestigd aan een zeer kleine versie van de Oscar-man. Dit verklaart waarom McDaniel’s Oscar zo moeilijk te traceren was door de jaren heen en waarom hij niet direct naar Howard ging, op McDaniel’s verzoek: Mensen herkenden het niet onmiddellijk als een Academy Award.

Uiteindelijk, echter, McDaniel’s award maakte het aan Howard University- hoewel hoe en wanneer het daar precies aankwam is ook een deel van het mysterie. De meest populaire theorie is dat het uiteindelijk aankwam in Washington, D.C. in juni 1961. Dat is wanneer Howard University bibliothecaris Dorothy Porter registreerde dat acteur en 1895 Howard afgestudeerde Leigh Whipper “de bronzen schoenen van wijlen Bill ‘Bojangles’ Robinson, een plaquette, en ongeveer 200 muziek partituren schonk” aan de toneel afdeling van de Channing Pollock Theatre Arts Collection. Gezien het feit dat faculteitsleden de volgende herfst McDaniels Oscar met de bronzen schoenen in een glazen vitrine op de toneelafdeling zagen liggen, lijkt het aannemelijk dat de plaquette inderdaad van McDaniel was (hoewel het een raadsel blijft hoe Whipper eraan kwam).

Studenten en medewerkers herinnerden zich McDaniels Oscar in de glazen vitrine gezien te hebben tot het eind van de jaren zestig, toen de burgerrechtenbeweging aanleiding gaf tot campusbrede protesten en een alomtegenwoordig gevoel van ontevredenheid met de status quo. Ergens tijdens of na deze periode werd de Oscar vermist.

Have You Seen This Oscar?

Een belangrijke theorie stelt dat McDaniel’s Oscar werd gestolen als een politiek statement. Sommigen geloofden dat haar bejubelde vertolking van Mammy in Gone With the Wind een schadelijk en onnauwkeurig stereotype in stand had gehouden. “Ik was te radicaal om het genie van Ms. McDaniel echt te waarderen,” vertelde schrijfster Pearl Cleage, die in de jaren 60 naar Howard ging, aan de South Florida Times. “Ik was geconditioneerd om boos te zijn omdat ze de prijs won voor het spelen van Mammy.” Het gerucht heeft zelfs lang geduurd dat de prijs in de Potomac River werd gegooid, hoewel de bewering ongefundeerd is.

Hattie McDaniel als het titulaire personage in Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

Een andere theorie suggereert dat de plaquette werd verwijderd om te voorkomen dat een dergelijke daad van rebellie überhaupt zou plaatsvinden.

“Ik denk dat het iemand was die de plaquette naar een veilige plaats heeft gebracht, en vervolgens niemand heeft verteld waarheen hij is gebracht en sindsdien met pensioen is gegaan of is vergeten,” vertelde Denise Randle, die in 1972 de inventarisatie van Howard’s artefacten organiseerde, aan NPR.

Er is ook een kans dat de Oscar tijdens de turbulentie van de late jaren zestig is blijven liggen. Volgens het onderzoek van Carter herinnert een in augustus 1969 aangenomen lid van de faculteit zich dat hij verschillende plaquettes in de kast heeft gezien, en een lid van de Howard Players houdt vol dat de Oscar nog steeds werd tentoongesteld toen zij in 1971 afstudeerde.

Omstreeks dezelfde tijd overleden een aantal langjarige administrateurs van de afdeling beeldende kunsten van Howard of verlieten zij hun functie, en nieuwkomers begonnen het decor van het gebouw te updaten om beter aan te sluiten bij de volgende generatie studenten. Het is mogelijk dat McDaniel’s Oscar werd verplaatst naar de opslag in die periode en blijft begraven tussen grotere, gemakkelijker identificeerbare items tot op de dag.

Echte jaren later, de Controverse Continues

De controverse rond McDaniel’s overwinning, en haar filmografie in het algemeen, is nooit uitgestorven. Naar schatting speelde ze minstens 74 dienstmeisjes in de loop van haar carrière, en de NAACP nam haar op de korrel voor het vereeuwigen van zwarte stereotypen. Toch nam McDaniel het allemaal op de koop toe, en weigerde zich te verontschuldigen voor haar succes. “

In 1947, niet lang nadat ze de Oscar had gewonnen, werd een brief van McDaniel ter verdediging van haar werk gepubliceerd in The Hollywood Reporter. Daarin verklaarde ze dat haar Oscar-overwinning “een te groot moment was voor mijn persoonlijke schouderklopjes. Ik wilde dat deze gelegenheid een inspiratie zou zijn voor de negerjeugd voor vele jaren in de toekomst. Verder zei ze:

“Ik heb me nooit verontschuldigd voor de rollen die ik speel. Verschillende keren heb ik de regisseurs overgehaald om dialect weg te laten uit moderne films. Ze gingen graag op die suggestie in. Er is mij verteld dat ik het stereotype van de negerknecht in de hoofden van de theaterbezoekers in leven heb gehouden. Ik geloof dat mijn critici denken dat het publiek naïever is dan het in werkelijkheid is.”

De fysieke plaquette mag dan verloren zijn gegaan, maar McDaniel’s Oscar is nog steeds een krachtig symbool van haar baanbrekende carrière, die ruimte heeft helpen maken voor aspirant zwarte acteurs in Hollywood. Dat is vooral waar als je bedenkt dat het bijna een kwart eeuw zou duren voordat een andere zwarte artiest voor zijn werk werd geprezen: In 1963 werd Sidney Poitier de eerste zwarte man die een Oscar in competitie won.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.