Paul Ehrlich

Nov 11, 2021
admin

Bioquímico alemão Paul Ehrlich (1854-1915) desenvolveu uma teoria química para explicar a resposta imunológica do corpo e fez um importante trabalho em quimioterapia, cunhando o termo bala mágica. Ehrlich recebeu o Prêmio Nobel de Fisiologia ou Medicina em 1908.

Em 1906 Ehrlich profetizou o papel da pesquisa farmacêutica moderna, prevendo que os químicos em seus laboratórios logo seriam capazes de produzir substâncias que procurariam agentes causadores de doenças específicas. Ele chamou essas substâncias de “balas mágicas”. O próprio Ehrlich encontrou sucessos de sinal nos campos emergentes de antitoxinas e quimioterapia.

Early Work with Dyes

Ehrlich nasceu perto de Breslau-then na Alemanha, mas agora conhecido como Wrocław, Polónia. Ele estudou para se tornar médico na universidade de lá e em Estrasburgo, Freiburg im Breisgau, e Leipzig. Em Breslau trabalhou no laboratório do seu primo Carl Weigert, um patologista que foi pioneiro no uso de corantes anilina como manchas biológicas. Ehrlich interessou-se pela seletividade de corantes para órgãos, tecidos e células específicos, e continuou suas investigações no Hospital Charité, em Berlim. Depois de mostrar que as tinturas reagem especificamente com vários componentes das células do sangue e das células de outros tecidos, ele começou a testar as propriedades terapêuticas das tinturas para determinar se elas poderiam matar os micróbios causadores de doenças. Ele encontrou resultados promissores usando azul de metileno para matar o parasita da malária.

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Painura de Paul Ehrlich, de H. Hinkley. Século XX. Ehrlich está segurando um documento, possivelmente rotulado “Salvarsan”, que era conhecido como a bala mágica contra a sífilis.

Science History Institute/Will Brown

Antitoxinas da Sera Sanguínea

Após uma luta contra a tuberculose e sua subsequente cura com a terapia da tuberculina, desenvolvida pelo colega alemão Robert Koch, Ehrlich concentrou sua atenção em toxinas bacterianas e antitoxinas. No início ele trabalhou em um pequeno laboratório privado, mas depois foi convidado para trabalhar no Instituto Koch para Doenças Infecciosas em Berlim. A era pós-Pasteur foi uma época empolgante para procurar curas e preventivas, e o Instituto Koch’s foi um dos melhores lugares para se estar. Entre os novos colegas de Ehrlich estavam Emil von Behring e Shibasaburo Kitasato, que tinham desenvolvido recentemente “terapias séricas” para difteria e tétano. Enquanto as vacinas de Louis Pasteur e a tuberculina de Koch eram feitas de bactérias debilitadas, estas novas terapias séricas utilizavam soro sanguíneo, ou líquido sanguíneo sem células, extraído do sangue de animais natural ou artificialmente imunizados para induzir imunidade. Von Behring e Kitasato desenvolveram o conceito de “antitoxina” para explicar as propriedades imunizantes dos soros. Um dos trabalhos de Ehrlich no instituto foi fazer a difteria de von Behring antitoxina em quantidade e mais tarde rever a qualidade do produto produzido pela empresa químico-farmacêutica Hoechst. Ao realizar este trabalho, ele determinou como aumentar sistematicamente a imunidade e como produzir soros de alta qualidade.

Em reconhecimento das realizações de Ehrlich e de sua promessa como pesquisador, em 1896 o Instituto de Pesquisa e Teste de Soro foi estabelecido para ele em um subúrbio de Berlim. Em 1899 o instituto mudou-se para Frankfurt para bairros mais adequados e foi renomeado como o Royal Prussian Institute for Experimental Therapy.

Um Prêmio Nobel e Balas Mágicas

Em 1908 Ehrlich compartilhou o Prêmio Nobel de Fisiologia ou Medicina com Élie Metchnikoff por seus caminhos separados para uma compreensão da resposta imunológica: Ehrlich apresentou uma teoria química para explicar a formação de antitoxinas, ou anticorpos, para combater as toxinas liberadas pelas bactérias, enquanto Metchnikoff estudou o papel dos glóbulos brancos (fagócitos) na destruição das próprias bactérias. Naquela época a maioria dos cientistas concordava que ambas as explicações do sistema imunológico eram necessárias.

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Paul Ehrlich.

Biblioteca Nacional de Medicina, Imagens da Coleção História da Medicina (IHM)

Errealmente em sua carreira Ehrlich começou a desenvolver uma teoria da estrutura química para explicar a resposta imunológica. Ele via toxinas e antitoxinas como substâncias químicas numa altura em que pouco se sabia sobre a sua natureza exacta. Até então, aqueles cientistas que sintetizavam agentes terapêuticos vinham em suas tarefas com poucas hipóteses sobre onde e como esses agentes interagiam com os sistemas vivos. Ehrlich supunha que as células vivas tinham cadeias laterais – uma cadeia mais curta ou grupo de átomos ligados a uma cadeia principal em uma molécula – da mesma forma que se sabia que as moléculas corantes tinham cadeias laterais que estavam relacionadas com suas propriedades corantes. Estas cadeias laterais podem se ligar com toxinas particulares. De acordo com Ehrlich, uma célula sob ameaça de corpos estranhos cresce mais cadeias laterais, mais do que o necessário para travar em corpos estranhos em sua vizinhança imediata. Estas cadeias laterais “extras” quebram-se para se tornarem anticorpos e circulam por todo o corpo. Foram esses anticorpos, em busca de toxinas, que Ehrlich descreveu pela primeira vez como balas mágicas.

Chemoterapia

Terapia do soro foi para Ehrlich o método ideal de luta contra doenças infecciosas. Nos casos, porém, em que não era possível descobrir soros eficazes, Ehrlich voltava-se para a síntese de novas substâncias químicas, informado por sua teoria de que a eficácia de um agente terapêutico dependia de suas cadeias laterais. Estas “quimioterapias” seriam as novas balas mágicas.

Em Frankfurt, Ehrlich passou do seu trabalho na terapia com soro para quimioterapias e corantes. Primeiro visando os protozoários que eram conhecidos como responsáveis por certas doenças, como a doença do sono, ele e o bacteriologista japonês Kiyoshi Shiga sintetizaram o trypan red como uma cura altamente eficaz para essa doença. Em 1906 Georg-Speyer-Haus, um instituto de pesquisa em quimioterapia, foi estabelecido com seu próprio pessoal sob a direção de Ehrlich. Logo esse instituto e as empresas químicas Hoechst e Cassella chegaram a um acordo que deu às empresas o direito de patentear, fabricar e comercializar preparações descobertas por Ehrlich e seus colegas. As empresas concordaram ainda em fornecer intermediários químicos para as sínteses que o pessoal do instituto realizaria.

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Uma amostra de Salvarsan de 1936. Salvarsan foi usado para tratar sífilis até a década de 1940.

Instituto de História da Ciência

Salvarsan

Os pesquisadores, agora incluindo um químico orgânico, Alfred Bertheim, e um bacteriologista, Sahashiro Hata, ampliaram os microrganismos alvo para incluir espiroquetas, que tinham sido recentemente identificadas como a causa da sífilis. Começando com um composto arsênico, atoxil, em três anos e trezentas sínteses mais tarde – para aquele dia um número surpreendentemente grande – eles descobriram Salvarsan (1909). Salvarsan foi experimentado primeiro em coelhos que tinham sido infectados com sífilis e depois em pacientes com demência associada com os estágios finais da doença. Surpreendentemente, vários desses pacientes “terminais” se recuperaram após o tratamento. Mais testes revelaram que o Salvarsan teve mais sucesso se administrado durante os estágios iniciais da doença. Salvarsan e Neosalvarsan (1912) mantiveram seu papel como os medicamentos mais eficazes para o tratamento da sífilis até o advento dos antibióticos na década de 1940.

As informações contidas nesta biografia foram atualizadas pela última vez em 5 de dezembro de 2017.

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