Pico de óleo: Teoria ou Mito?

Jan 6, 2022
admin

Peak oil – o ponto no tempo em que a produção doméstica ou global de petróleo atinge o pico e começa a declinar para sempre – tem vindo a surgir no horizonte há décadas. Inúmeros relatórios de pesquisa, estudos governamentais e análises da indústria petrolífera têm tentado fixar o ano exato em que ocorrerá o pico da produção de petróleo, sem sucesso.

Os riscos são inegavelmente altos: Grande parte da civilização humana está agora inextricavelmente ligada a um fornecimento de petróleo e produtos petrolíferos de baixo custo. Desde o aquecimento, produção e transporte de electricidade até aos cosméticos, medicamentos e sacos de plástico, a vida moderna corre sobre o petróleo.

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Teoria do pico do petróleo: Os primeiros anos

Em Outubro de 1973, o mundo foi enganado pelo embargo ao petróleo da OPEP. Membros da Organização dos Países Exportadores de Petróleo concordaram em deixar de exportar petróleo para os Estados Unidos, grande parte da Europa Ocidental, Japão e várias outras nações.

Embora o embargo ao petróleo tenha durado apenas cinco meses (até março de 1974), ele enviou ondas de choque por todo o mundo industrializado e ressaltou nossa total dependência do petróleo. Muitos líderes governamentais e instituições acadêmicas perceberam, mesmo após o fim do embargo, que a economia petrolífera global não poderia durar para sempre.

Anos antes, em 1956, o geólogo M. King Hubbert da Shell Oil Company (e mais tarde na Pesquisa Geológica dos EUA) previu que a produção de petróleo nos 48 estados mais baixos dos EUA atingiria o pico por volta de 1970.

Apesar de seus comentários terem gerado muita controvérsia, ele foi mais tarde justificado quando instituições como a Academia Nacional de Ciências e a Agência de Informação Energética (EIA) confirmaram que sua agora famosa curva sineira que previa o pico de 1970 estava correta, apesar de muitas previsões mais cor-de-rosa feitas por analistas da indústria e do governo.

‘Hubbert teve muita notoriedade na sua vida por prever correctamente o pico do petróleo dos EUA em 1970″, disse Alan Carroll, geólogo da Universidade de Wisconsin-Madison e autor de “Geofuels”: Energia e Terra” (Cambridge University Press, 2015). “Essa mesma lógica foi estendida à produção mundial de petróleo, e tem havido muitas previsões de que a produção global atingirá um pico, nenhum dos quais ainda não aconteceu”, disse Carroll.

Quando Hubbert voltou seu olhar para a produção mundial de petróleo em 1974, seu relatório foi igualmente perturbador, especialmente à luz do embargo petrolífero da OPEP: Ele previu que o pico da produção mundial de petróleo ocorreria em 1995, assumindo que as tendências atuais de produção e uso continuam.

Em 1988, Hubbert disse em uma entrevista: “Estamos em uma crise na evolução da sociedade humana. É única tanto para a história humana como para a geológica. Nunca aconteceu antes e não pode voltar a acontecer”. Só se pode usar petróleo uma vez”.

O pico do petróleo existe?

Desde que Hubbert introduziu o conceito de pico do petróleo, inúmeros meteorologistas de todos os cantos do mundo industrial, governamental e académico tentaram substanciar ou refutar a previsão de Hubbert.

Geoscientista Kenneth S. Deffeyes, autor de “When Oil Peaked” (Hill and Wang, 2010), afirmou que o pico do petróleo aconteceu no Dia de Acção de Graças de 2005. Entretanto, o geólogo petrolífero Colin Campbell, fundador da Associação para o Estudo do Pico do Petróleo (ASPO), uma vez estimou que o pico de petróleo tinha ocorrido por volta de 2010, mas as suas opiniões mudaram um pouco à medida que novos dados se tornaram disponíveis.

O problema é, determinar quando o pico de petróleo ocorrerá, se já ocorreu, ou se ocorrerá de todo, depende de um conjunto de suposições e variáveis em constante mudança.

“A suposição básica da análise do pico de petróleo é que você tem conhecimento prévio do que são as reservas disponíveis, e na verdade nós não temos”, disse Carroll.

Reservas são a quantidade conhecida de petróleo que pode ser extraída, dados os preços atuais e a tecnologia atual, explicou Carroll. Mas o pico do petróleo também depende dos preços do petróleo e da tecnologia disponível. Por exemplo, a fraturamento hidráulico, também conhecido como fracionamento, abriu inúmeros campos de petróleo em áreas que antes eram consideradas jogadas fora ou muito caras para se desenvolver.

Como resultado da expansão da produção de fracking, lugares como o Dakota do Norte – lar da formação Bakken de rochas de xisto que transportam petróleo – estão agora experimentando um boom petrolífero, e é provável que mudem o quadro energético global de forma dramática na próxima década.

Graças ao fracking, em vez de se assemelhar a uma curva de sino, a produção de petróleo dos EUA está de volta à ascensão. Durante o primeiro semestre de 2014, os Estados Unidos produziram em média 8,3 milhões de barris por dia. “Podemos ter um segundo pico nos Estados Unidos”, disse Carroll. “Talvez Hubbert não estivesse certo.”

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Oferta e procura de petróleo

Demanda por combustíveis fósseis é outro factor crítico no debate sobre o pico do petróleo. Países em desenvolvimento como a China, Índia e Brasil tornaram-se grandes mercados para o petróleo (e outros combustíveis fósseis, como o carvão). À medida que esses enormes mercados se expandem – e que a população global continua a aumentar além da marca dos 7 bilhões – a demanda por petróleo aumenta.

E à medida que a demanda por combustíveis fósseis como o petróleo aumenta, a oferta desses recursos diminui, ou assim alguns têm argumentado. Mas a quantidade de petróleo disponível não é uniforme. Por exemplo, as estimativas de reservas podem ser imprecisas. No Vale de San Joaquin, na Califórnia, a produção ultrapassou bem a sua estimativa inicial de 800 milhões de barris, com 2,5 bilhões de barris já perfurados e a produção continuando a crescer através de esforços secundários de recuperação, disse Carroll.

Os analistas da indústria petrolífera muitas vezes descrevem os recursos petrolíferos em termos de petróleo convencional e não convencional. O petróleo convencional descreve o petróleo que está disponível através de tecnologias mais tradicionais e menos dispendiosas, como os poços de petróleo que pontilham paisagens do Texas Ocidental à Arábia Saudita.

O petróleo não convencional, no entanto, não está disponível de forma rápida ou barata. Fontes como as areias betuminosas do Canadá, óleos de xisto da formação Bakken, óleo de carvão (combustível liquefeito do carvão) e biocombustíveis (etanol, biodiesel e outros combustíveis líquidos de plantas como o switchgrass) devem formar um recurso cada vez mais importante no século XXI.

“Poderemos atingir um pico em termos de petróleo convencional, mas chegando atrás disso estão as areias petrolíferas, os xistos betuminosos, os hidratos de metano, e eles evitarão que o consumo simplesmente caia em pico”, disse Carroll.

Custos e benefícios do petróleo não convencional

O administrador da EIA, Adam Sieminski, aponta uma questão crucial no que torna o petróleo disponível – o seu custo. Quando o preço do petróleo chega a um determinado ponto, torna-se lucrativo perfurar em áreas e de maneiras que não seriam lucrativas se o petróleo fosse muito barato.

“A questão não é quando você vai ficar sem petróleo, mas quando você vai ficar sem dinheiro para conseguir o petróleo”, disse Carroll.

Perfuração em águas profundas, por exemplo, é um procedimento de perfuração caro e arriscado que normalmente ocorre a milhas ao largo em águas a mais de 500 pés (152 metros) de profundidade. Cerca de 80% do petróleo produzido no Golfo do México vem de poços em águas profundas, de acordo com a Administração de Informação Energética dos EUA.

Os riscos da perfuração em águas profundas – e todo o desenvolvimento não convencional de petróleo – foram lançados em forte alívio em 2010, quando o poço Deepwater Horizon da BP explodiu, matando 11 pessoas e derramando cerca de 205 milhões de galões (776 milhões de litros) de petróleo no Golfo do México. Foi o maior derramamento de petróleo na história dos EUA, eclipsando até o derramamento de petróleo do Exxon Valdez de 1989.

Embora os custos elevados e os riscos, a exploração e perfuração de petróleo não convencional faz sentido quando o preço do petróleo é alto – e de acordo com os consultores de energia Wood Mackenzie, os gastos com perfuração em águas profundas devem crescer de US$ 43 bilhões em 2012 para US$ 114 bilhões em 2022.

Assim, a quantidade de petróleo disponível para refinação não é fixa, embora a quantidade total de petróleo na Terra seja finita.

Um pico, ou um planalto?

Num relatório muito citado (e muito criticado) de 2006, a Cambridge Energy Research Associates (CERA) apresentou uma análise que encontrou 3,74 trilhões de barris de petróleo disponíveis – muito mais do que o 1.2 trilhões de barris estimados por algumas análises anteriores.

A sua pesquisa sugeriu que a produção de petróleo não irá simplesmente atingir um pico, seguido por um declínio precipitado. Em vez disso, “a produção global irá eventualmente seguir um ‘planalto ondulante’ durante uma ou mais décadas antes de declinar lentamente”.

A CERA também determinou que “o perfil de produção global não será uma simples logística ou curva sineira postulada pelo geólogo M. King Hubbert, mas será assimétrico – com a inclinação de declínio mais gradual… será um planalto ondulante que poderá durar décadas”

A sua análise põe em questão a própria idéia de “pico de petróleo” como um modelo útil para a previsão energética ou política governamental: “A teoria do ‘pico do petróleo’ causa confusão e pode levar a ações inadequadas e desviar a atenção das questões reais”, disse o diretor da CERA, Peter M. Jackson. “O petróleo é demasiado crítico para a economia global para permitir o medo de substituir a análise cuidadosa sobre os desafios muito reais pela entrega de combustíveis líquidos para satisfazer as necessidades das economias em crescimento”

Se os picos de produção de petróleo ou os planaltos, um facto subjacente impulsiona a questão: “A produção mundial de petróleo convencional atingirá o máximo e diminuirá depois disso”, de acordo com uma análise aprofundada de 2005 co-autoria de Robert L. Hirsch e encomendada pelo Departamento de Energia dos EUA (amplamente referido como “o relatório Hirsch”).

“A previsão do pico é extremamente difícil devido a complexidades geológicas, problemas de medição, variações de preços, elasticidade da demanda e influências políticas”, conclui o relatório. “O pico vai acontecer, mas o momento é incerto”

Outros cientistas, como Carroll, questionam se um verdadeiro pico será atingido, dadas as quantidades notáveis de carbono armazenado na crosta do planeta. “Há potencial para um enorme aumento na quantidade se alguém estiver disposto a ir por uma qualidade inferior”, disse ele.

Independentemente de quando ou como a produção de petróleo comece a diminuir, de acordo com o relatório Hirsch, seus efeitos serão globais e serão acompanhados por dramáticas perturbações sociais, políticas, econômicas e ambientais.

Mitigação desses efeitos – através da conservação e desenvolvimento de fontes alternativas de energia – exigirá um planejamento avançado e “um esforço intenso ao longo de décadas”, de acordo com o relatório. “Não haverá soluções rápidas”. Mesmo os programas de choque exigirão mais de uma década para produzir um alívio substancial”

A palavra final sobre o pico do petróleo pode pertencer a Campbell, que foi um dos primeiros a prever a sua chegada: “A Idade da Pedra não terminou porque ficamos sem pedra, mas porque o bronze e o ferro provaram ser melhores substitutos”, escreveu ele em 2001. “A lenha deu lugar ao carvão; e o carvão ao petróleo e ao gás, não porque se esgotou ou entrou em escassez, mas porque os substitutos eram mais baratos e mais eficientes”. Mas agora, a produção de petróleo atinge um pico sem ver um substituto preferido”

Recursos adicionais

  • U.S. Geological Survey National Oil and Gas Assessment – descubra as reservas atuais estimadas de petróleo e gás natural dos Estados Unidos.
  • U.S. Energy Information Administration Energy Outlooks – descubra as projeções para o uso de energia nos EUA e perfis de uso de energia para países ao redor do mundo

Relato adicional por Becky Oskin, escritora sênior

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