Mysteriet och kontroversen kring Hattie McDaniel’s Missing Oscar

jan 19, 2022
admin

Den 29 februari 1940 tog sig Hattie McDaniel från baksidan av rummet till podiet på scenen vid den 12:e Oscarsceremonin för att ta emot Oscars för bästa kvinnliga biroll för sin roll som Mammy i 1939 års Borta med vinden, vilket gjorde henne till den första svarta personen någonsin att vinna en Oscar.

”Jag hoppas uppriktigt att jag alltid kommer att vara en ära för min ras och för filmindustrin”, sade McDaniel i sitt tacktal, som antydde kontroversen kring hennes vinst. För det första skulle McDaniel ursprungligen inte ha fått närvara vid ceremonin; producenten av Borta med vinden, David O. Selznick, var tvungen att be om en tjänst för att få Ambassador Hotels Cocoanut Grove Nightclub att göra ett undantag från sin strikta ”inga svarta” policy. Och även när de gick med på att tänja på reglerna var det på villkor att McDaniel skulle sitta vid ett segregerat bord längst bak i rummet, åtskild från sina vita medspelare.

Filmen var också kontroversiell. Många förespråkare för medborgerliga rättigheter hade från början motsatt sig dess produktion med motiveringen att den skulle vidmakthålla rasistiska stereotyper. NAACP engagerade sig också och arbetade för att hålla romanens mest stötande skildringar av svarta människor borta från manuset. Trots allt arbete som kritiker av filmproduktionen gjorde för att antingen få filmen nedlagd eller mildra de rasistiska skildringarna presenterade Borta med vinden fortfarande konfederationens sak som en hedervärd sak och förhärligade förhållandet mellan plantageägare och deras slavar – särskilt förhållandet mellan Scarlett O’Hara och hennes svarta barnflicka Mammy – och dess rasistiska övertoner fortsätter att dra till sig omfattande kritik än i dag. WarnerMedia meddelade i veckan att man tillfälligt kommer att ta bort filmen från HBO Max’ bibliotek, med planer på att återlämna den med ”en diskussion om det historiska sammanhanget och ett fördömande” av dess rasistiska teman.

Kort sagt, McDaniels Oscarseger hade en mer omstridd bakgrundshistoria än de flesta, vilket gör att själva prisets senare försvinnande verkar särskilt misstänkt.

Den långa vägen till Howard University

Innan McDaniel dog av bröstcancer i oktober 1952, angav hon i sitt testamente att hennes Oscarsstatyett skulle skänkas till Howard University. Även om hon själv inte hade gått på institutionen hade den stöttat hennes karriär, och dess studentorganisation för skådespelare, Howard Players, hade hedrat henne med en lunch bara några månader efter att hon vunnit en Oscar.

Många antog att McDaniels Oscar skickades direkt till Howard strax efter hennes död, men W. Burlette Carters artikel från 2012, ”Finding the Oscar”, i Howard Law Journal, antyder att den gjorde ett par stopp längs vägen. År 1954 gav ett domstolsbeslut testamentsexekutorer i uppdrag att sälja en del av McDaniel’s tillhörigheter – inklusive Oscar-priset – vid en försäljning, och en kvinna vid namn Lucille Hamilton, som McDaniel kan ha känt från kyrkan, köpte ett antal föremål. Även om Oscarsen inte uttryckligen fanns med bland Hamiltons förvärv, tror Carter att den av misstag kan ha hamnat i kategorin ”diverse”, eftersom McDaniels Oscar inte såg ut som den gyllene statyett vi tänker på när vi hör ordet ”Oscar” i dag.

Till och med 1943 fick de bästa birollsskådespelarna och skådespelerskorna var och en en plakett på 5,5 gånger 6 tum som var fäst vid en mycket liten version av Oscarsgubben. Detta förklarar varför McDaniels Oscar har visat sig vara så svår att spåra under årens lopp – och varför den inte gick direkt till Howard, enligt McDaniels begäran: Folk kände inte genast igen den som en Oscar.

Till slut kom dock McDaniels pris till Howard University – men hur och när det kom dit är också en del av mysteriet. Den mest populära teorin är att den slutligen anlände till Washington D.C. i juni 1961. Det var då Howard-universitetets bibliotekarie Dorothy Porter antecknade att skådespelaren Leigh Whipper, som tog examen från Howard 1895, ”donerade bronsskorna av den avlidne Bill ’Bojangles’ Robinson, en plakett och omkring 200 musikaliska partitur” till dramaavdelningens Channing Pollock Theatre Arts Collection. Med tanke på att fakultetsmedlemmar rapporterade att de såg McDaniels Oscar med bronsskorna i en glasvitrin på dramaavdelningen redan nästa höst, verkar det troligt att plaketten faktiskt var McDaniels (även om det förblir ett mysterium hur Whipper kom i besittning av den).

Studenter och personal minns att de såg McDaniels Oscar i glasvitrinet fram till slutet av 1960-talet, då medborgarrättsrörelsen gav upphov till protester på hela campus och en utbredd känsla av missnöje med status quo. Någon gång under eller efter denna period försvann Oscarsen.

Har du sett den här Oscarsen?

En ledande teori är att McDaniels Oscar stals som ett politiskt uttalande. Vissa ansåg att hennes hyllade porträtt av Mammy i Borta med vinden hade vidmakthållit en skadlig och felaktig stereotyp. ”Jag var för radikal för att verkligen uppskatta McDaniels genialitet”, sade författaren Pearl Cleage, som gick på Howard på 1960-talet, till South Florida Times. ”Jag var betingad att bli arg för att hon vann priset för att hon spelade Mammy.” Det har till och med länge ryktats om att priset kastades i Potomacfloden, även om påståendet är ogrundat.

Hattie McDaniel som titelfiguren i Beulah, 1951.CBS Radio, Wikimedia Commons // Public Domain

En annan teori föreslår att plaketten togs bort för att förhindra att en sådan upprorshandling överhuvudtaget skulle äga rum.

”Jag tror att det var någon som flyttade den till en säker plats och sedan inte berättade för någon vart de flyttade den och sedan sedan antingen gick i pension eller glömde bort den”, säger Denise Randle, som organiserade Howards artefaktinventering 1972, till NPR.

Det finns också en chans att Oscarsen blev kvar under hela turbulensen i slutet av 1960-talet. Enligt Carters undersökning minns en fakultetsmedlem som anställdes i augusti 1969 att han såg flera plaketter i fallet, och en medlem av Howard Players hävdar att Oscar fortfarande fanns kvar när hon tog sin examen 1971.

Omkring samma tid gick ett antal mångåriga administratörer på Howards konstavdelning bort eller lämnade sina positioner, och nytillkomna började uppdatera byggnadens inredning för att bättre spegla nästa generation av studenter. Det är möjligt att McDaniels Oscar flyttades till ett förråd under den perioden och ligger begravd bland större, mer lätt identifierbara föremål än idag.

Åtta år senare fortsätter kontroversen

Kontroversen kring McDaniels vinst, och hennes filmografi i stort, har aldrig lagt sig. Det uppskattas att hon spelade minst 74 tjänsteflickor under sin karriär, och NAACP tog henne i försvar för att ha vidmakthållit svarta stereotyper. Men McDaniel tog det hela med ro och vägrade att be om ursäkt för sin framgång. ”Jag spelar hellre en tjänsteflicka än att vara en”, brukade hon säga.

In 1947, inte alltför länge efter att hon vunnit en Oscar, publicerades ett brev som McDaniel skrev för att försvara sitt arbete i The Hollywood Reporter. I det konstaterade hon att hennes Oscarsvinst var ”ett alltför stort ögonblick för mitt personliga ryggdunkande”. Jag ville att detta tillfälle skulle vara en inspiration för negerungdomar i många år framöver”. Hon fortsatte med att säga:

”Jag har aldrig bett om ursäkt för de roller jag spelar. Flera gånger har jag övertalat regissörerna att utelämna dialekt i moderna filmer. De gick gärna med på förslaget. Jag har fått höra att jag har hållit stereotypen av den svarta tjänaren vid liv i teaterbesökarnas medvetande. Jag tror att mina kritiker tror att publiken är mer naiv än vad den faktiskt är.”

Den fysiska plaketten må vara förlorad, men McDaniels Oscar är fortfarande en kraftfull symbol för hennes banbrytande karriär, som bidrog till att skapa utrymme för blivande svarta skådespelare i Hollywood. Det är särskilt sant när man betänker att det skulle dröja nästan ett kvarts sekel innan en annan svart konstnär hyllades för sitt arbete: År 1963 blev Sidney Poitier den första svarta mannen att vinna en tävlings-Oscar.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.